Connaître l'âge des girafes en regardant leurs tâches

ANIMAUX Les naturalistes ont observé un changement dans le pelage des girafes mâles selon leur âge, mais les femelles font les coquettes...

Audrey Chauvet

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Une petite girafe de Rotschild, au zoo de Prague, en février 2012.
Une petite girafe de Rotschild, au zoo de Prague, en février 2012. — AP Photo/Petr David Josek

Ce n’est pas en comptant les tâches mais en observant leur teinte que des biologistes ont réussi à établir une sorte d’échelle mettant en relation le pelage et l’âge des girafes, selon une étude parue dans le Journal of zoology. Toutes les espèces de girafes brunissent au fil du temps, mais le moment exact des changements de coloration n’était pas encore connu. «L’apport le plus important de notre travail est de pouvoir lier des âges précis  à la couleur du pelage, explique le professeur Bercovitch, de l’université de Kyoto. C’est un marqueur biologique qui permet de donner un âge aux girafes.»

Les mâles commencent ainsi à foncer à l’âge de sept ou huit ans et leurs tâches passent du brun foncé au noir en deux années. «Vu le moment où cela se produit, je pense que c’est lié à la puberté et aux poussées de testostérone», précise le professeur Bercovitch. «C’est comme une annonce publique à l’attention des autres girafes, comme des ados qui gonfleraient le torse pour impressionner l’autre sexe…» Les femelles, elles, changent beaucoup moins de couleur, gardant ainsi leur âge plus secret.