Un manchot géant préhistorique va renaître

SCIENCES Des scientifiques néo-zélandais sont en train d'assembler les ossements de ce manchot mesurant près d'un 1m30...

Audrey Chauvet

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Reconstitution du manchot géant préhistorique.
Reconstitution du manchot géant préhistorique. — AP/SIPA/UNIVERSITY OF OTAGO

Il est vieux de 26 millions d’années, mesure 1m30 et pèse près de 60 kilos. L’ancêtre des manchots est en cours de reconstitution par des scientifiques néo-zélandais grâce à des ossements de plusieurs individus découverts il y a 35 ans.

Mince avec de longues ailes et un bec pointu

Baptisé Kairuku («Le plongeur qui revient avec de la nourriture» en langue maorie), ce manchot a un physique inhabituel: 30cm plus grand que les manchots empereurs actuels, il était très mince, avec de longues ailes et un bec très pointu. Les attributs du plongeur-chasseur hors pair qu’il était pendant l’Oligocène, il y a 26 millions d’années.

A cette époque, la Nouvelle-Zélande actuelle était en grande partie recouverte par l’océan, mais des rochers épars offraient un pied à terre aux manchots. Leur extinction serait due, selon les scientifiques, à l’arrivée de nouveaux prédateurs ou à la compétition pour la nourriture avec les phoques.