Etats-Unis : Un hibou très rare originaire de l’Arctique passionne les Américains

INCROYABLE Un harfang des neiges s’est installé tout près du Capitole, à Washington

20 Minutes avec Agences
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Un harfang des neiges.
Un harfang des neiges. — Pixabay / Michel_van_der_Vegt

La nuit est tombée à Washington, mais ils sont quelques dizaines de curieux à observer, jumelles ou téléobjectif en main, une apparition extraordinaire : un somptueux rapace venu de l’Arctique, perché tout près du Capitole américain.

Le bruit court depuis quelques jours : un harfang des neiges est en ville. « C’est génial », s’enthousiasme Meleia Rose, emmitouflée dans un large manteau. « J’observe les oiseaux depuis longtemps, et c’est la toute première fois que je vois un harfang des neiges ! Je vais l’inscrire dans ma liste. »

Une jeune femelle

L’observation des oiseaux (« bird watching ») est une activité populaire aux Etats-Unis, et la présence depuis une semaine, au cœur de la capitale fédérale, de ce seigneur de la toundra constitue un événement pour les passionnés. Comme nombre de curieux du soir, Meleia Rose a été alertée par eBird, un réseau alimenté par des ornithologues amateurs qui signalent la présence d’oiseaux rares à la communauté – 200 millions d’observations notées en 2021 dans le monde par 290.000 passionnés. Cette fois-ci, les photographes ne sont installés ni en forêt ni sur les rives d’un lac, mais entre l’imposante façade de la gare de Washington, Union Station, et un boulevard passant, sur ce terre-plein central peuplé de tentes de sans-abri et infesté de rats, proies de ce hibou des neiges.



Celui-ci est identifié, avec son plumage tacheté gris et blanc, comme une jeune femelle. Perchée du haut d’une statue comme en pleine toundra, elle balaie de ses yeux jaunes cerclés de blanc l’esplanade de la gare, à l’affût de tout rongeur qui pourrait finir dans ses griffes.

« Des créatures d’un autre monde »

Parmi la foule de curieux, ces derniers jours devant Union Station, l’ambassadeur de Suisse aux Etats-Unis, Jacques Pitteloud, passionné d’ornithologie. « Voir le harfang des neiges dans un cadre aussi improbable était un plaisir très spécial », a déclaré le diplomate à l’AFP, qui avait « depuis longtemps » le harfang des neiges sur sa « liste ». Avec leurs immenses ailes blanches, ces « oiseaux des neiges et des glaces » sont « comme des créatures d’un autre monde », s’émerveille Kevin McGowan, professeur au laboratoire d’ornithologie de l’université Cornell.

Le harfang des neiges niche l’été dans les zones arctiques du cercle polaire, et la plupart des individus migrent vers le sud pour passer l’hiver – mais s’arrêtent habituellement au niveau de la frontière Canada-Etats-Unis. Sa présence dans une zone si méridionale, « c’est comme avoir un ours polaire dans son quartier », poursuit l’ornithologue.

Hedwige, fidèle de Harry Potter

« C’est un oiseau fascinant, encore plus pour les amateurs d’oiseaux dans la région de Washington, où sa présence est vraiment rare. C’est un sacré truc ! », confirme à l’AFP Scott Weidensaul, co-responsable du projet SnowStorm, qui répertorie sa présence en Amérique du nord.

Avec leurs parents qui pointent le doigt vers la statue-perchoir, une poignée d’enfants tentent, eux aussi, d’apercevoir un oiseau qu’ils ont peut-être vu dans Harry Potter : la « chouette » Hedwige, fidèle compagnon de l’apprenti sorcier, est un harfang des neiges.