Pérou: Une baleine à quatre pattes de 42,6 millions d'années découverte

RECHERCHE D’après son anatomie, les chercheurs croient que ce cétacé d’environ quatre mètres de long pouvait à la fois marcher et nager

Manon Aublanc
— 
Illustration d'une baleine.
Illustration d'une baleine. — Brigitte Werner

Le fossile d’un ancêtre amphibie quadrupède des baleines a été déterré sur la côte du Pérou, une découverte qui complète les connaissances sur la transition de ces mammifères de la terre ferme aux océans, ont annoncé des chercheurs dans une étude publiée dans la revue Current Biology, ce jeudi.

Les ancêtres des baleines et dauphins vivaient sur terre, il y a 50 millions d’années, dans la région de l’Inde et du Pakistan modernes. Des paléontologues avaient aussi découvert en Amérique du Nord des fossiles partiels datant de 41,2 millions d’années, qui laissaient penser qu’à cette époque-là, les cétacés avaient perdu la capacité de se soulever et de marcher sur la terre ferme.

Des similitudes avec la loutre

Le nouveau spécimen, décrit cette étude, date de 42,6 millions d’années et complète le tableau de l’évolution des cétacés. Il se trouvait à un kilomètre de la côte Pacifique, à Playa Media Luna, à 250 kilomètres au sud de Lima. Les mandibules affleuraient le sol désertique et, en creusant, les chercheurs ont découvert mâchoire inférieure, dents, vertèbres, côtes, des parties des pattes avant et arrière jusqu’à de longs doigts qui étaient sans doute palmés.

D’après son anatomie, les chercheurs croient que ce cétacé d’environ quatre mètres de longueur pouvait à la fois marcher et nager. « Une partie des vertèbres de la queue montrait de bonnes similitudes avec celles de mammifères semi-aquatiques actuels comme les loutres, explique le paléontologue Olivier Lambert, à l’Institut royal des Sciences naturelles de Belgique. On aurait donc un animal qui aurait commencé à utiliser de plus en plus la queue pour la nage, ce qui le différencie de formes plus anciennes d’Inde et du Pakistan. »

« C’est du travail pour au moins les 50 ans à venir »

Des morceaux de baleines quadrupèdes avaient été retrouvés en Egypte, au Sahara occidental, au Sénégal, au Togo et au Nigeria… Mais ces fossiles étaient si fragmentaires qu’on ne pouvait pas conclure si ces animaux pouvaient nager. « Le spécimen est le plus complet pour une baleine quadrupède en dehors de l’Inde et du Pakistan », dit Olivier Lambert.

Si la baleine du Pérou pouvait nager comme une loutre, elle a sans doute traversé l’Atlantique entre la côte ouest de l’Afrique et l’Amérique du Sud, continents qui étaient deux fois plus rapprochés qu’aujourd’hui. Cela éliminerait l’hypothèse que les baleines ont atteint l’Amérique par le nord, via le Groenland. Le bassin de Pisco, sur la côte sud du Pérou, recèle sans doute encore de nombreux fossiles, tant les conditions de préservation sont excellentes. « C’est du travail pour au moins les 50 ans à venir », relève Olivier Lambert.