Tonga: Surgie de l'eau il y a quatre ans, une nouvelle île accueille déjà la vie

NATURE Une petite île, apparue il y a quatre ans dans l'archipel des Tonga à la faveur d’une éruption volcanique sous-marine, accueille aujourd’hui oiseaux et végétation

20 Minutes avec agence
— 
L'île de Hunga Tonga Hunga Ha'apai.
L'île de Hunga Tonga Hunga Ha'apai. — Pleiades/CNES/SIPA

En décembre 2014, une petite île a émergé entre Hunga Tonga et Hunga Ha’apai dans l’océan Pacifique. Un volcan sous-marin a craché de colossales quantités de lave et de cendre, qui se sont transformées en une solide roche, pour former cet îlot d’un kilomètre de diamètre.

Les scientifiques pensaient qu’il serait rapidement englouti. Pourtant, il est encore là aujourd’hui et la vie commence à s’y installer, explique Le Figaro.

Une expédition en octobre

La Nasa a scruté à distance, via des images satellites, cette nouvelle terre apparue il y a quatre ans. En octobre 2018, une équipe de chercheurs, d’enseignants et d’étudiants américains s’est même rendue sur place.

L’expédition avait notamment pour objectif de déterminer l’élévation de l’île, qui culmine à une centaine de mètres d’altitude et de faire des photos de la surface. Mais plusieurs surprises attendaient les explorateurs.

Plantes, oiseaux et… plastique

Dan Slayback, spécialiste de l’imagerie spatiale au Goddard Space Flight Center (GSFC), explique sur un blog de la Nasa avoir été surpris par la présence d’une sorte de boue argileuse. « Nous ne savions pas ce que c’était et je n’ai aucune idée d’où elle peut provenir car il ne s’agit pas de cendres », souligne-t-il.

Deuxième découverte, l’île est déjà « habitée ». Le nouveau territoire est colonisé par des plantes et des animaux. Les chercheurs ont ainsi trouvé des « patches de végétation ». Des oiseaux ont aussi été observés comme une chouette effraie et des sternes fumeuses. Ultime découverte, bien moins exaltante cette fois : les explorateurs ont également déniché des déchets plastiques venus s’échouer sur ces toutes nouvelles côtes.