Australie: Le blanchissement des coraux de la Grande barrière serait plus grave que prévu

ENVIRONNEMENT 29% des coraux situés en eaux de surface auraient été détruits en 2016, contre 22% selon les estimations initiales...

20 Minutes avec agences

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La Grande barrière de corail, en Australie.
La Grande barrière de corail, en Australie. — AUDET VINCENT/SIPA

Le corail subit davantage les effets du réchauffement climatique. En effet, la Grande barrière australienne a beaucoup plus souffert que prévu de deux épisodes consécutifs de blanchissement de ses coraux, ont averti ce lundi des scientifiques.

Les premières estimations aériennes et sous-marines avaient laissé penser que 22 % des coraux situés en eaux de surface avaient été détruits en 2016. Mais il apparaît maintenant que 29 % des coraux de la Grande barrière ont été touchés.

En cause : la hausse des températures de l’eau

La hausse des températures de l’eau en mars et avril, induite par le réchauffement climatique, a généré l’an dernier le pire épisode de blanchissement de coraux jamais connu dans cette partie du globe. Et la situation risque de s’aggraver avec l’épisode de blanchissement en cours.

« La quantité de coraux qui ont péri lors du blanchissement de 2016 est en hausse par rapport à notre estimation initiale et, actuellement, bien que les rapports soient en cours de finalisation, nous nous attendons à voir un recul supplémentaire de la couverture corallienne à la fin 2017 » explique Russell Reichelt, président de l’Autorité gouvernementale de conservation de la Grande barrière.

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Le 4e épisode de blanchissement des coraux en cours

Le blanchissement des coraux est un phénomène de dépérissement qui se traduit par une décoloration. Il est provoqué par la hausse de la température de l’eau, qui entraîne l’expulsion des algues symbiotiques qui donnent au corail sa couleur et ses nutriments.

Les récifs peuvent s’en remettre si l’eau refroidit, mais ils peuvent aussi mourir si le phénomène persiste. L’épisode de blanchissement en cours est le quatrième après ceux de 1998, 2002 et 2016.

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La zone la plus touchée du récif de 2.300 kilomètres, inscrit en 1981 au Patrimoine mondial de l’Unesco, est un secteur au nord de la localité touristique de Port Douglas. Là-bas, 70 % des coraux des eaux de surface ont péri. Les régions de Cairns et Townsille, également très touristiques, sont parmi les plus touchées par l’épisode de blanchissement actuel.