Des fossiles d’une loutre géante de la taille d’un loup mis au jour en Chine

PREHISTOIRE Les grandes dents de l’animal lui servaient probablement à broyer de grands crustacés ou des mollusques d’eau douce...

20 Minutes avec AFP

— 

Le « Siamogale melilutra » vivait il y a 6 millions d’années et pesait près de 50 kg.
Le « Siamogale melilutra » vivait il y a 6 millions d’années et pesait près de 50 kg. — The Cleveland Museum of Natural History

Elle vivait il y a 6 millions d’années, pesait près de 50 kg et avait la taille d’un loup. Les restes fossilisés d’ une loutre géante remontant à la préhistoire ont été mis au jour  en Chine. Cette découverte pourrait éclairer d’un jour nouveau l’évolution du mammifère.

Les fossiles de l’animal, nommé le « Siamogale melilutra », ont été retrouvés dans la province du Yunnan (sud-ouest), selon le dernier numéro de la revue scientifique britannique Journal of Systematic Palaeontology. Un crâne complet, des dents, une mandibule ainsi que d’autres os ont été découverts.

Une précieuse découverte pour reconstituer l’histoire évolutionnaire des mustélidés

Des archéologues ont découvert des restes de l’animal en 2010 dans un puits de charbon, a précisé l’agence de presse Chine nouvelle. Ils ont établi que le mammifère avait des mâchoires puissantes, le poids et la taille d’un loup… Les grandes dents de l’animal lui servaient probablement à broyer de grands crustacés ou des mollusques d’eau douce, ont déclaré des chercheurs chinois et américains impliqués dans l’étude.

La trouvaille pourrait aider les scientifiques à reconstituer l’histoire évolutionnaire des mustélidés, la famille de mammifères réunissant notamment les loutres, les blaireaux et les belettes. « La nouvelle découverte permet la reconnaissance d’un clade (groupe) rare de loutres et fournit l’occasion d’explorer les rapports entre plusieurs énigmatiques fossiles de mustélidés, considérés soit comme des blaireaux, soit comme des loutres », selon la revue.

>> A lire aussi : Des fossiles de crocodiles vieux de 13 millions d'années découverts