VIDEO. Pluton: Les premières photos de la sonde New Horizons

ESPACE La sonde spatiale est pourtant encore à un peu plus de 200 millions de kilomètres de la planète naine...

Marion Pignot

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Vue d'artiste de New Horizons en approche de Pluton.
Vue d'artiste de New Horizons en approche de Pluton. — Handout / NASA/JOHN HOPKINS UNIVERSITY / AFP

Lancée par la Nasa en 2006, la sonde spatiale New Horizons est, depuis dimanche, suffisamment proche de Pluton pour entamer son travail de photographie de la planète naine. Les premiers clichés que l'agence spatiale américaine devrait recevoir, la semaine prochaine (avant une diffusion publique la semaine suivante), ne devraient toutefois pas être les plus spectaculaires de la série, New Horizons étant encore à un peu plus de 200 millions de kilomètres de Pluton. La planète naine et sa principale lune Charon apparaîtront comme de minuscules points sur un arrière-plan constitué d'étoiles.

 

Cap vers la ceinture de Kuiper

C'est autour du 14 juillet 2015 que la sonde passera au plus près de cette ancienne planète, que la communauté spatiale internationale avait rétrogradée au rang de planète naine quelques mois après le lancement de New Horizons, en raison de sa trop petite taille (2.300 kilomètres de diamètre, soit moins que notre Lune)*. Les clichés pris cet été s'avèreront donc nettement plus instructifs et permettront de mieux connaître la géologie de Pluton, en plus d'en établir sa topographie.

Le passage de New Horizons sera très court, en raison de l'atmosphère de la planète naine, qui interdit toute mise en orbite autour d'elle. La sonde poursuivra ensuite son chemin pour se rapprocher de la ceinture de Kuiper, vaste anneau de débris aux confins de notre système solaire.

Et retrouvez les 9 objets insolites à bord de la sonde New Horizons:

*En 2006, l'Union astronomique internationale a retiré à Pluton son statut de planète vu sa petite taille qui l'apparente maintenant à la catégorie des planètes naines. Notre système solaire ne compte plus désormais que huit planètes.