Fuite de gaz à Rouen: Le mercaptan, plus d'odeur que de mal?

POLLUTION Le dégagement de gaz d'une usine chimique de la ville de Rouen a été senti jusqu'en région parisienne ce mardi matin...

Audrey Chauvet

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L'usine Lubrizol, près de Rouen, à l'origine d'une fuite de gaz odorante le 22 janvier 2013.
L'usine Lubrizol, près de Rouen, à l'origine d'une fuite de gaz odorante le 22 janvier 2013. — AFP PHOTO CHARLY TRIBALLEAU

Une mauvaise odeur mais pas de  risque pour la santé: les autorités se sont toutes montrées rassurantes ce mardi matin après le dégagement de gaz qui a parfumé la Normandie et la région parisienne d’une odeur nauséabonde. Que sait-on sur ce gaz, le mercaptan?

Qu’est-ce que c’est que ce gaz?

Le mercaptan, ou méthyl mercaptan, est un gaz utilisé le plus souvent pour donner une odeur à d’autres gaz plus discrets, mais il est aussi produit naturellement par le corps humain. Il est notamment produit au cours de la digestion et est responsable de l’odeur particulière des urines après avoir consommé des asperges et de la mauvaise haleine. Se faire bien sentir est donc la raison d’être de ce gaz, utilisé comme mouchard pour les fuites dans les réseaux de gaz de ville.

Est-ce dangereux pour la santé?

Tout dépend de la concentration. A faible dose, le mercaptan ne présente pas de danger pour la santé humaine. Néanmoins, il reste un gaz toxique par inhalation, selon la classification de l’Institut national de recherche et de sécurité pour la prévention des accidents du travail et des maladies professionnelles (INRS). Pour les travailleurs qui y sont exposés, la valeur moyenne quotidienne acceptable est fixée à 1mg/m3 d’air sur huit heures ou 0,5ppm.

Au-delà de ce seuil, des risques d’intoxication existent. L’INRS précise que les cas d’intoxication aigüe se traduisent par une irritation pulmonaire, des nausées, vomissements, diarrhées, puis des troubles de conscience. «Dans les cas les plus graves, l’irritation respiratoire peut conduire à un œdème aigu du poumon lésionnel. Une atteinte rénale transitoire peut ensuite apparaître», ajoute l’INRS. Un contact prolongé peut aussi provoquer des problèmes de peau, comme des dermites.

Contactée par 20 Minutes, la préfecture de Seine-Maritime assure que des mesures de concentration dans l'air vont être faites, mais n'est pas en mesure de donner plus d'informations pour le moment. La Fédération française de football a elle jugé plus prudent d'annuler le match Rouen-Marseille qui devait avoir lieu ce mardi soir en Normandie. Le quotidien La Provence rapporte ce mardi midi que des stadiers de l'OM arrivés lundi à Rouen sont «malades et victimes de vomissements».

Et pour l’environnement?

Le mercaptan est «très toxique pour les organismes aquatiques et peut entraîner des effets néfastes à long terme pour l’environnement aquatique», selon l’INRS.  Il est également dangereux dans l’eau potable.

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