Le dégel du permafrost pourrait accentuer le réchauffement climatique

CLIMAT Les scénarios de réchauffement présentés au sommet de Doha ne prennent pas en compte cette menace...

avec Reuters

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Etendues de terres glacées au nord de la Sibérie.
Etendues de terres glacées au nord de la Sibérie. — AP Photo/ Arthur Max/SIPA

C’est la menace sous la glace: la fonte du pergélisol (permafrost en anglais), ces sols gelés quasiment en permanence dans les régions arctiques d'Amérique du Nord et de Sibérie, pourrait accentuer le réchauffement climatique. Dans un rapport rendu public lors de la conférence des Nations unies sur le changement climatique à Doha, le Programme de l'Onu pour l'environnement (PNUE) a alerté ce mardi sur la nécessité de prendre en compte ce facteur dans les projections de hausse de température d'ici 2100.

Un cercle vicieux de réchauffement

On estime que le pergélisol, qui couvre près d'un quart de l'hémisphère Nord, contient 1.700 milliards de tonnes de dioxyde de carbone, soit le double de la quantité actuellement présente dans l'atmosphère. «Le pergélisol a commencé à fondre», a déclaré le responsable de cette étude, Kevin Schaefer, de l'Université du Colorado, lors d'une conférence de presse à Doha. Or cette fonte signifie que les projections des Nations unies sur la hausse des températures d'ici 2100 «pourraient être trop basses», a-t-il ajouté.

Dans un rapport publié la semaine dernière, le PNUE a estimé que le rythme de l'augmentation des émissions de gaz à effet de serre devrait entraîner une hausse des températures mondiales comprise entre 3° et 5° Celsius d'ici la fin du siècle. Les experts des Nations unies jugent qu'une hausse supérieure à 2° provoquera des bouleversements climatiques tels que sécheresses, inondations ou encore élévation du niveau de la mer, et que ces phénomènes provoqueront eux-mêmes des crises humanitaires et diplomatiques. Mais cela ne prend toutefois pas pleinement en compte les effets d'une fonte du pergélisol, souligne le PNUE, qui craint un cercle vicieux par lequel cette fonte aggraverait le réchauffement climatique qui alimenterait lui-même le dégel.

«Le pergélisol est l'une des clés pour l'avenir de la planète»

«Le pergélisol est l'une des clés pour l'avenir de la planète car il contient une quantité importante de matière organique gelée qui, une fois décongelée et libérée dans l'atmosphère, devrait amplifier le réchauffement actuel de la planète», prévient Achim Steiner, directeur exécutif du PNUE. «L'impact potentiel de la fonte du pergélisol sur le climat, les écosystèmes et les infrastructures a été négligé pendant trop longtemps», ajoute-t-il. Les négociateurs réunis à Doha «doivent prendre en compte ces émissions (liées à la fonte du pergélisol) ou nous risquons de pulvériser le seuil maximal de réchauffement de 2°», a dit Kevin Schaefer.