Japon: L'inquiétude pèse toujours sur la centrale nucléaire de Fukushima

SYNTHESE L'électricité devrait y être rétablie vendredi pour permettre le refroidissement des réacteurs...

C.C. avec Reuters

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HO NEW / REUTERS

Dernière info: Il y a peu de risque que l'Amérique du Nord soit atteinte par des niveaux nocifs de radioactivité après l'accident nucléaire au Japon, ont déclaré jeudi des responsables américains.

Près d’une semaine après le séisme et le tsunami qui ont ravagé le nord-est du Japon, avec un bilan provisoire de 4.314 morts et 8.606 disparus, les regards se portent toujours autant sur la centrale nucléaire de Fukushima. Les autorités japonaises ont poursuivi ce jeudi, avec à peine plus de succès que la veille, leurs tentatives de refroidissement des réacteurs, sous l'oeil de plus en plus inquiet de la communauté internationale.

Des hélicoptères militaires ont largué environ 30 tonnes d'eau sur le seul réacteur 3, qualifié de «priorité» par l'exploitant de la centrale, Tepco, car il est le seul à utiliser du plutonium, plus dangereux pour la santé humaine que l'uranium. Une première tentative avait échoué mercredi en raison de la forte radioactivité au-dessus de ce réacteur, dont le toit et le système de refroidissement ont été endommagés par une explosion.

Priorité au rétablissement de l’électricité

Ce jeudi, deux des quatre largages semblent avoir atteint leur but et ces opérations se poursuivront vendredi, a déclaré l'agence japonaise de sûreté nucléaire. Une équipe a dû provisoirement suspendre ses opérations d'arrosage au canon à eau en raison de la forte radioactivité, a rapporté la télévision publique NHK. Des ingénieurs tentent de rétablir l'électricité dans la centrale, coupée depuis le séisme et le tsunami, pour faire fonctionner les pompes nécessaires au refroidissement des réacteurs 3 et 4 et de leurs piscines de stockage du combustible usagé.

Tepco pense que l'électricité sera rétablie vendredi au plus tôt dans cette centrale située à 240 km au nord de Tokyo et endommagée par une série d'explosions. La baisse du niveau d'eau dans ces piscines de refroidissement est la principale source d'inquiétude actuelle car, si elles ne sont pas suffisamment immergées, les barres de combustible usagé provoquent des rejets radioactifs dans l'atmosphère. Le combustible dans les réacteurs est en revanche censé être protégé par une enceinte de confinement.

Les rejets radioactifs loin de ceux de Tchernobyl

L'agence japonaise de sûreté nucléaire n'a pas été en mesure de dire si de l'eau recouvrait toujours les barres de combustible usagé. La piscine du réacteur 4 reste une source de «grave préoccupation», a-t-elle dit. D'après Thierry Charles, directeur de la sûreté de l'Institut de radioprotection et de sûreté nucléaire (IRSN), les rejets radioactifs au Japon représentent environ un dixième de ceux de la catastrophe de Tchernobyl, en 1986.

De nombreux pays ont conseillé à leurs ressortissants de s'éloigner de la zone à risque et certains, comme la France, facilitent les départs du Japon. A Tokyo, de nombreux habitants restent cloîtrés chez eux et constituent des réserves de nourriture. Le gouvernement a mis en garde ce jeudi contre un risque de vaste panne d'électricité à Tokyo. Cette menace a finalement été écartée car la consommation d'électricité n'a pas augmenté.

Urgence sanitaire dans le nord du Japon

Les craintes d'une catastrophe nucléaire ne doivent pas faire oublier l'urgence sanitaire dans laquelle se trouvent les rescapés du séisme et du tsunami dans le nord du pays, rappellent des observateurs. Des centaines de milliers de personnes restent sans abri et leur situation s'est dégradée avec le froid et la neige qui se sont abattus sur les zones les plus durement touchées par la double catastrophe naturelle.

Les réserves d'eau et de fioul sont faibles dans certains centres d'accueil, où les rescapés patientent sous des couvertures. Environ 850.000 foyers sont toujours privés d'électricité dans le nord du pays alors que les températures sont hivernales et 1,5 million de foyers n'ont plus l'eau courante.