Boeing 737 MAX : Vingt mois après deux tragédies, les Etats-Unis autorisent l’avion à voler de nouveau

AERONAUTIQUE Les deux crashs des Boeing 737 MAX des vols de Lion Air, le 29 octobre 2018, et d’Ethiopian Airlines, le 10 mars 2019 ont fait 346 morts

20 Minutes avec AFP
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Un Boeing 737 en vol (image d'illustration).
Un Boeing 737 en vol (image d'illustration). — BRUCE BENNETT / GETTY IMAGES NORTH AMERICA / GETTY IMAGES VIA AFP

Après vingt mois d’immobilisation au sol à la suite de deux accidents ayant fait 346 morts en l’espace de cinq mois, les Etats-Unis ont autorisé, ce mercredi, Boeing à faire voler de nouveau le 737 MAX.

Avant qu’ils ne puissent être remis en service, plusieurs modifications devront être effectuées sur les avions, a cependant souligné l’Agence de l’aviation américaine (FAA) en annonçant son feu vert.

Tous les avions révisés un à un

Les pilotes devront aussi suivre une nouvelle formation avant de reprendre les commandes d’un Boeing 737 MAX dans le ciel américain. « Le chemin qui nous a conduit à cette décision a été long et exténuant », a souligné le directeur de la FAA, Steve Dickson. « Mais nous avions dit dès le début que nous prendrions le temps nécessaire pour bien faire les choses. » Steve Dickson a lui-même piloté l’avion lors d’un vol test en septembre et assuré qu’il y installerait sans problème sa famille.

En plus des modifications demandées, les compagnies aériennes devront effectuer des travaux de maintenance sur les avions cantonnés au tarmac des aéroports depuis mars 2019. Les 450 appareils stockés chez Boeing devront eux être examinés par un inspecteur de la FAA avant d’être envoyés chez les clients. La compagnie American Airlines a néanmoins déjà prévu des vols fin décembre, entre Miami et New York. Southwest, la société opérant le plus de 737 MAX au monde, n’en réutilisera pas avant le deuxième trimestre 2021. Le 737 MAX, qui était la locomotive des ventes de Boeing avant ses déboires, ne retournera pas dans l’immédiat dans le ciel mondial : les autorités de l’aviation civile d’autres pays ont décidé de procéder à leur propre certification.

De nombreuses critiques après les accidents

L’agence canadienne a indiqué mercredi qu’elle devrait « très bientôt » terminer son processus de validation, tandis que l’agence européenne devrait officiellement donner son feu vert fin 2020 ou début 2021. La décision américaine est une « étape importante », a réagi Boeing dans un communiqué, assurant être prêt à travailler avec les régulateurs du monde entier pour une remise en service rapide. « Ces événements et les leçons que nous en avons tirées ont remodelé notre entreprise et concentré davantage notre attention sur nos valeurs fondamentales de sécurité, de qualité et d’intégrité », a ajouté le PDG David Calhoun.

Boeing comme la FAA ont fait l’objet de nombreuses critiques après les accidents, le constructeur étant accusé d’avoir sacrifié la sécurité sur l’autel des profits et le régulateur d’avoir laissé faire. « On nous a dit que l’avion était sans danger quand il a été certifié en mars 2017 et de nouveau après le crash de Lion Air en octobre 2018. Dire "faites-nous confiance" ne suffit plus », a souligné le cabinet d’avocats Clifford Law, qui représente plusieurs familles des victimes ayant porté plainte contre Boeing. Le directeur de la FAA a déjà prévenu qu’il était « inévitable » qu’un 737 MAX doive à un moment retourner à l’aéroport en cours de vol, en raison d’un problème mécanique ou d’une suspicion de problème. Mais c’est le cas régulièrement sur tous les modèles d’avions, a-t-il insisté.

Renflouer les caisses de Boeing, plombée par l’épidémie

Boeing a mis en place un centre d’opérations qui surveillera les vols 24 heures sur 24. Le 737 MAX fera son retour dans un secteur frappé de plein fouet par la pandémie de Covid-19, avec des compagnies aériennes aux finances mal en point et un trafic en berne. Le constructeur de Seattle va néanmoins pouvoir reprendre ses livraisons, ce qui lui permettra d’être payé et de renflouer ses caisses. La principale modification à effectuer sur les avions concernera le logiciel de commandes de vol MCAS, que les pilotes des vols de Lion Air, le 29 octobre 2018, et d’Ethiopian Airlines, le 10 mars 2019, n’ont pas réussi à maîtriser. D’autres logiciels doivent aussi être changés, tout comme le repositionnement de certains câbles.

La crise aura été profonde pour Boeing, avec notamment le limogeage de son ex-patron, Dennis Muilenburg, fin 2019, après plusieurs mois de frictions avec la FAA. Boeing estime pour l’instant que la crise du 737 MAX lui a coûté environ 20 milliards de dollars, entre les coûts de production supplémentaires et les indemnisations offertes aux compagnies aériennes. Il faut y ajouter la perte des revenus liés à la maintenance pendant près de deux ans, la dégradation de l’image du groupe et les sommes que le constructeur versera aux familles des victimes. La décision de la FAA permet toutefois au constructeur de prendre un bol d’air, ce qui faisait monter son action de 2 % à Wall Street.