Floride : Un trafic illégal de milliers d'écureuils volants démantelé

CONTREBANDE Ils étaient vendus en tant « qu'animaux exotiques pour des centaines de milliers de dollars », relate le bureau de protection de la faune et de la flore de l'Etat américain

20 Minutes avec agences
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Un écureuil volant (illustration)
Un écureuil volant (illustration) — TAYLOR/CATERS NEWS AGENCY/SIPA

Au moins sept personnes ont été inculpées en Floride (Etats-Unis) pour avoir participé à un trafic illégal d’écureuils volants, un animal protégé dont ils ont capturé des milliers d’individus pour une valeur totale estimée à plus d’un million de dollars, ont annoncé ce lundi les autorités locales. En moins de trois ans, les trafiquants ont capturé au moins 3.600 écureuils.

Ils ont été vendus par la suite à des clients de Corée du Sud en tant « qu’animaux exotiques pour des centaines de milliers de dollars », a précisé le bureau de protection de la faune et de la flore de l’Etat américain. Les autorités locales estiment que la valeur des mammifères séquestrés pourrait atteindre plus d’un million de dollars.

D’autres espèces impliquées

L’enquête qui a duré dix-neuf mois et mobilisé la police et les services de protection animalière de plusieurs Etats américains, a été lancée en janvier 2019 après un appel anonyme. Les contrebandiers, qui avaient placé plus de 10.000 pièges pour écureuils volants à travers la Floride, étaient aussi impliqués dans le trafic illégal d’autres espèces comme des tortues d’eau douce protégées et des alligators.

Les sept individus mis en cause font face à de multiples chefs d’inculpation, notamment ceux de blanchiment d’argent et possession illégale d’animaux sauvages. « Ces braconniers pourraient avoir gravement endommagé les populations d’animaux sauvages de Floride », a déploré Grant Burton, des services de protection animalière du « Sunshine State ».