Etats-Unis: Un innocent recevra 21 millions de dollars d’indemnités après avoir passé 39 ans en prison

JUSTICE Craig Coley, condamné en 1978 pour un double meurtre, a été innocenté grâce à de nouvelles expertises ADN

20 Minutes avec agences

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Craig Coley a passé 39 ans en prison en Californie pour un crime qu'il n'a pas commis.
Craig Coley a passé 39 ans en prison en Californie pour un crime qu'il n'a pas commis. — Rich Pedroncelli/AP/SIPA

Il a passé 39 ans derrière les barreaux alors qu’il était innocent. Condamné pour un double meurtre, Craig Coley a été gracié par le gouverneur de Californie (Etats-Unis). Des expertises ADN ont en effet prouvé son innocence.

L’homme, aujourd’hui âgé de 71 ans, va ainsi recevoir 21 millions de dollars d’indemnités (environ 18,5 millions d’euros).

Condamné à perpétuité

Craig Coley a toujours clamé son innocence. Mais il avait été reconnu coupable en 1978 des meurtres de son ancienne petite amie Rhonda Wicht, 24 ans, et de Donald, le fils de cette dernière, âgé de quatre ans. Ce vétéran de la guerre du Vietnam avait alors écopé de la prison à perpétuité, sans possibilité de libération.

Craig Coley avait notamment été condamné sur la foi du témoignage d’un voisin, qui a assuré avoir vu son véhicule quitter les lieux du crime. Les deux victimes avaient été retrouvées mortes dans leur lit. La jeune femme avait été frappée, violée et étranglée tandis que son fils avait été étouffé.

Nouvelles traces ADN

Mais en 2016, la police et l’accusation ont rouvert l’enquête. De nouvelles traces ADN ont été découvertes, en l’occurrence du sperme recueilli sur les draps de la victime et qui ne concordait pas avec l’empreinte génétique de Craig Coley.

Les enquêteurs ont également identifié d’autres suspects potentiels et, surtout, ont établi qu’il faisait trop sombre au moment des faits pour que le voisin ait pu voir le véhicule quitter les lieux, comme il l’avait affirmé.

« Cet accord était la bonne chose à faire »

L’innocence de Craig Coley a donc été prouvée près de 40 ans après les faits. L’homme vient de conclure avec la municipalité de Simi Valley, responsable de sa condamnation injustifiée, un accord lui octroyant 21 millions de dollars à titre de dédommagement.

« Même si aucune somme d’argent ne peut compenser ce qui est arrivé à M. Coley, cet accord était la bonne chose à faire pour lui et notre communauté », a déclaré dans un communiqué Eric Levitt, responsable administratif de la ville de Simi Valley. « Le coût d’un procès serait astronomique et ce serait irresponsable de notre part d’aller en ce sens », a-t-il ajouté.