VIDEO. Californie: Le bilan des coulées de boue s'élève à 17 morts et 8 disparus

CATASTROPHE NATURELLE Les autorités avaient d'abord parlé de 48 personnes manquantes mais il s'agissait d'un mauvais chiffre dû à une erreur de saisie...

20 Minutes avec AFP

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La Californie est touchée par des coulées de boue
La Californie est touchée par des coulées de boue — Matt Udkow/AP/SIPA

Un mois après les incendies rageurs, les coulées de boue ont dévasté la région de Santa Barbara mercredi, faisant 17 morts et de centaines de maisons détruites ou abîmées. Le bilan pourrait s'alourdir alors que huit personnes sont portées disparues (et pas 48 comme les autorités l'avaient d'abord indiqué par erreur).

Dans cette région, d’ordinaire l’une des plus bucoliques et majestueuses de Californie, les pluies torrentielles de lundi et mardi, les premières depuis dix mois, se sont transformées en véritables calamités.

Le shérif a qualifié de « stupéfiantes l’étendue et l’ampleur de la dévastation »

Sans végétation pour retenir la terre, celle-ci s’est affaissée sur des centaines de mètres tandis que les rivières montaient jusqu’à plusieurs mètres, charriant boue et rochers et détruisant tout sur son passage.

« Nous sommes tristes d’annoncer que le bilan des victimes est monté à 17 personnes », a déclaré Bill Brown, le shérif du comté de Santa Barbara lors d’une conférence de presse, ajoutant que d’autres personnes étaient encore en train « d’agoniser » dans l’attente de nouvelles de leurs proches : 13 personnes étaient encore portées disparues.

Bill Brown a décrit des opérations de secours « massives » avec plus de 500 personnes mobilisées, et a qualifié de « stupéfiantes l’étendue et l’ampleur de la dévastation ».

30.000 personnes évacuées

Les pompiers du comté de Santa Barbara ont dit avoir secouru une adolescente de 14 ans qui était coincée depuis des heures dans une maison effondrée de Montecito.

« Nous réalisons que ce sera une route longue et difficile pour nous et notre communauté », a encore déclaré le shérif Brown. Le comté a également confirmé 28 blessés. Quelque 30.000 personnes faisaient l’objet d’évacuations obligatoires ou conseillées.

Paysage de désolation

Mercredi, Montecito, bourgade cossue voisine de Santa Barbara au bord du Pacifique, à deux heures au nord de Los Angeles, était transformée en paysage de désolation. Les rues et routes étaient envahies de boue ou coupées par des rocs ou des voitures écrasées par les arbres déracinés.

Ici, des maisons avaient été éventrées par des torrents de boue… quelques mètres plus loin, d’autres étaient totalement épargnées. A travers la petite ville prisée des célébrités, des ouvriers s’affairaient pour dégager les rues et réparer les câbles électriques qui pendaient, certains pylônes gisant sur le sol.

La maison d’Oprah Winfrey, à Montecito, a été touchée par le désastre. La présentatrice, actrice et productrice superstar a posté sur Instagram des vidéos de son jardin rempli d’une boue dans laquelle elle s’enfonçait jusqu’à mi-mollet, et jonché de débris.