Californie: Plus de 8.500 pompiers luttent contre de gigantesques incendies

MONDE Il y a plus de vingt vastes incendies dans la région, dus à une sécheresse historique...

A.Ch. avec AFP

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L'autoroute 20 près de South Lake, en Californie, le 2 août 2015
L'autoroute 20 près de South Lake, en Californie, le 2 août 2015 — Josh Edelson AFP

La Californie brûle: ce dimanche, quelque 8.500 pompiers ont lutté contre 21 vastes incendies disséminés dans tout l'Etat de la côte ouest des Etats-Unis. Ces incendies ont déjà causé la mort d’un soldat du feu, ont nécessité l’évacuation de milliers de personnes et ont détruit dimanche près de 500 km2.

Coups de foudre

«Depuis jeudi soir, des milliers de coups de foudre sont tombés, déclenchant plusieurs centaines de petits incendies», a indiqué Calfire, l'organisme de prévention des feux en Californie. Il prévoyait des orages en montagne dans la journée, avec peu de pluie. Les éclairs pourraient donc de nouveau allumer des feux en touchant un sol et des végétaux asséchés par quatre années d'une sécheresse historique.

Les incendies ont entraîné l'évacuation d'au moins 6.000 habitations dans les zones d'intervention de Calfire. Les soldats du feu californiens ont reçu le renfort de pompiers venus d'autres Etats, comme le Nevada et le Colorado et la Garde nationale de Californie a également été mobilisée.

La Californie devenue «une poudrière»

L'incendie le plus important, situé dans le comté de Lake, n'était circonscrit qu'à 5% dimanche matin. Le Rocky Fire, comme il a été baptisé, a brûlé près de 186 km2 depuis mercredi après-midi et détruit 24 maisons. Il mobilisait près de 2.000 pompiers à lui seul, 180 engins au sol, 4 avions bombardier d'eau et 19 hélicoptères. Dans la nuit de samedi à dimanche, il a détruit près de 80 km2 supplémentaires. Près de 12.000 personnes et 5.200 habitations ont été évacuées.L'origine de ce feu, et de plusieurs autres, faisait encore l'objet d'une enquête dimanche matin.

Le bureau du gouverneur de Californie Jerry Brown a fait savoir qu'environ 9.600 personnes luttaient contre les flammes, rattachées à des agences locales, de l'Etat et fédérales. Le gouverneur avait décrété l'état d'urgence en Californie tard vendredi soir. «La sévère sécheresse et le climat extrême ont transformé quasiment tout l'Etat en poudrière», avait justifié le gouverneur dans un communiqué. Il avait annoncé la mort d'un pompier de 38 ans, Dave Ruhl, qui a succombé jeudi dans la forêt nationale de Modoc, près d'Alturas (nord-ouest de la Californie). Il était venu du Dakota du Sud (nord) pour prêter main forte.

Sécheresse historique

Les incendies sont fréquents en Californie mais ils se multiplient ces derniers temps à cause de la grave sécheresse qui sévit depuis quatre ans dans cet Etat. D'importantes restrictions de la consommation d'eau ont d'ailleurs été décidées en avril par le gouverneur, et renforcées depuis. Mi-juillet, les autorités californiennes avaient fait part de leurs inquiétudes concernant un éventuel record d'incendies cette année si la sécheresse persistait. «Nous n'avons pas vu des conditions (de sécheresse telles) depuis les années 1970 en Californie», avait relevé Daniel Berlant, porte-parole de Calfire. A cause de terrains desséchés «si tôt dans la saison», «il y a une possibilité que cette année établisse un nouveau record (d'incendies) si les conditions persistent», a-t-il averti.

D'après lui, 95% des incendies recensés en Californie sont causés par l'homme, que ce soit par des imprudences ou parfois simplement par un appareil électrique, comme une tondeuse à gazon, qui produit des étincelles. Selon le Service national des forêts (USDA forest service), qui veille sur les 780.000 km2 de forêts et de prairies des Etats-Unis, les incendies ravagent désormais deux fois plus d'hectares chaque année qu'il y a 40 ans.