Londres: 3.000 squelettes vont être extraits du premier cimetière de la ville

ARCHEOLOGIE Découvert lors d'un chantier, le site de Bedlam, qui fut utilisé de 1569 jusqu'à au moins 1738, se trouve au cœur de la City....

20 Minutes avec agences

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Une soixantaine d'archéologues travaillent sur ce cimetière du Moyen-Age mis au jour lors de travaux d'aménagement à Londres.
Une soixantaine d'archéologues travaillent sur ce cimetière du Moyen-Age mis au jour lors de travaux d'aménagement à Londres. — M. Dunham / AP / Sipa

Soixante archéologues ont commencé, ce mardi, les fouilles sur le site du premier cimetière municipal londonien, Bedlam. Le site a été découvert en 2013 dans le cadre d'un vaste chantier d'aménagement ferroviaire.

Les spécialistes travailleront sans relâche pendant six mois, se relayant jour et nuit, six jours sur sept, au cœur de la City de Londres, a précisé Crossrail, responsable du projet de nouvelle desserte ferroviaire. Et ce, alors que les travaux gigantesques que le projet occasionne ont déjà permis de mettre au jour plus de 10.000 artéfacts sur une période remontant à des millions d'années.

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20.000 Londoniens y auraient été enterrés

«Ces fouilles sont une occasion unique de comprendre la vie et la mort des Londoniens des XVIe et du XVIIe siècles. D'autant que le cimetière de Bedlam couvre une phase passionnante de l'histoire de Londres», a déclaré Jay Carver, le responsable de l'opération. Ainsi, au cours du premier mois, les archéologues extrairont environ 3.000 squelettes de ce cimetière, qui fut utilisé de 1569 jusqu'à au moins 1738, et où 20.000 Londoniens auraient été enterrés.

«C'est probablement la première fois qu'un échantillon de cette taille sur cette période peut être étudié par des archéologues à Londres», ajoute Jay Carver, précisant que le cimetière était utilisé par une population très diverse.

En apprendre plus sur la peste

Parmi ces 20.000 corps figurent ceux dont les familles ne pouvaient pas payer un enterrement religieux, mais aussi ceux des opposants politiques ou des victimes des nombreuses épidémies de peste qu'a connues la capitale. Et alors que 2015 marque le 350e anniversaire de la dernière grande occurrence de cette terrible maladie à Londres, les scientifiques espèrent en apprendre plus sur ce virus qui a décimé l'Europe au Moyen-Age.

Une fois le cimetière fouillé, les archéologues s'attaqueront aux couches antérieures, datant de l'époque médiévale et de l'époque romaine. Au total, jusqu'à six mètres de profondeur seront étudiés. Quant aux travaux ferroviaires, ils reprendront, en septembre, sur ce site qui doit accueillir un nouveau hall pour la station de Liverpool Street.