Éruption du volcan Ontake: 31 randonneurs retrouvés «en arrêt cardiaque», 4 déclarés morts

MONDE Près de 300 randonneurs approchaient du sommet lorsque le volcan Ontake s'est réveillé samedi à la mi-journée, projetant aux alentours des nuages de cendres, de pierres et de vapeur...

B.D. avec AFP

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Des équipes de secours recherchent des randonneurs et des survivants près du sommet du Mont Ontake après l'éruption du volcan, le 28 septembre 2014 au Japon
Des équipes de secours recherchent des randonneurs et des survivants près du sommet du Mont Ontake après l'éruption du volcan, le 28 septembre 2014 au Japon — JijiPress JijiPress

Un lourd bilan est à craindre ce dimanche au lendemain de l'éruption soudaine d'un volcan au centre du Japon, catastrophe qui a piégé de nombreux randonneurs, dont quatre ont été confirmés morts. Vingt-sept autres le sont probablement aussi.

Les secouristes ont découvert 31 personnes «en état d'arrêt cardiaque près du sommet», avait déclaré un porte-parole de la police de la préfecture de Nagano. Cette expression est utilisée couramment par les autorités nippones en attendant que les médecins puissent délivrer des certificats de décès.

Suspension des opérations

Parmi ces victimes, quatre hommes ont été déclarés décédés dimanche soir après avoir été redescendus par les services de secours, selon la chaîne de télévision publique NHK. Les sauveteurs, qui avaient «suspendu leurs opérations dans l'après-midi en raison de la concentration croissante en soufre», ont seulement pu prendre en charge ces quatre personnes, sans leur administrer de soins particuliers compte tenu de leur état jugé désespéré.

Il restait encore dimanche soir 27 personnes apparemment sans vie à transporter en bas. Elles ne le seront que lundi au mieux. Plusieurs dizaines de personnes ont par ailleurs été blessées, par des rochers ou du fait de l'inhalation de poussières. Sept d'entre elles ont été secourues par les hélicoptères des forces d'autodéfense dépêchées sur place dès samedi par le gouvernement. Une femme avait été annoncée morte samedi soir, mais les secouristes ont indiqué par la suite que le décès n'avait pas été confirmé.

Le volcan Ontake, qui culmine à 3.067 mètres entre les préfectures de Nagano et Gifu, s'est brusquement réveillé samedi à la mi-journée, projetant d'épais nuages de fumée, cendres et pierres. «Il y a eu un bruit de tonnerre et le ciel est devenu tout sombre à cause de la fumée», a expliqué à l'agence Kyodo Shuichi Mukai, qui dirige une auberge de montagne près du sommet.

Paysage lunaire

Cet épisode rarissime, le premier important depuis 35 ans pour ce volcan, a surpris près de 300 marcheurs et touristes en ce début d'automne particulièrement favorable à la randonnée. La plupart ont fui, pris par la panique, se couvrant la tête et le visage pour ne pas suffoquer, selon des témoignages et vidéos amateurs. Mais plusieurs dizaines -entre 45 et 49, selon les estimations des autorités locales- n'ont pas pu redescendre et ont passé la nuit dans des refuges.

Parmi eux, un groupe de 25 personnes, dont un écolier, ont raconté leur angoisse. «Les gens paniquaient», a relaté un homme à la chaîne publique NHK, la figure noircie par les cendres. «Sincèrement, je suis heureux d'avoir pu revenir en vie.» Au total, 550 soldats, policiers et pompiers participaient aux opérations de secours.

Ce dimanche, de la vapeur continuait de s'échapper du sommet du volcan, avec des risques de retombées de cendres dans un rayon de quatre kilomètres, a prévenu l'agence de météo. Le sol et les habitations étaient totalement recouverts d'un manteau gris, parfois épais de 20 cm, dans un paysage lunaire, selon les images diffusées par les télévisions.

Projections de lave

La préfecture a appelé les habitants à ne pas approcher du volcan dont l'accès a été immédiatement restreint et à porter des masques dans le périmètre concerné, qui pourrait s'élargir en fonction des vents. Pour le moment il n'y a pas eu de projections de lave, mais cela pourrait arriver par la suite, a mis en garde un expert universitaire interrogé par la NHK.

Les médias et le gouvernement distillaient par ailleurs des conseils en cas de respiration de poussière ou de brûlures aux yeux. Le trafic aérien, légèrement perturbé samedi, était quasiment revenu à la normale dimanche. Les cendres se seraient élevées à plus de 10.000 mètres et des avions avaient été déviés pour éviter le panache.

Le mont Ontake ne s'était pas réveillé de façon aussi vive depuis 1979, lorsque le volcan avait craché plus de 200.000 tonnes de cendres, selon les médias locaux. Une éruption de moindre ampleur a aussi eu lieu en 1991 et ce volcan est aussi responsable de plusieurs séismes en 2007.