Illustration: Une électrice dépose un bulletin dans une urne devant le drapeau de l'Union européenne.
Illustration: Une électrice dépose un bulletin dans une urne devant le drapeau de l'Union européenne. — © European Union 2013 EP

VOTE

Elections européennes: Les Britanniques votent ce jeudi, jour de sobriété

Nos voisins d'Outre-Manche vont élire ce jeudi leurs 73 députés européens, trois jours avant la majorité des pays européens...

Les élections européennes commencent ce jeudi. Du moins pour les Britanniques -même s'ils ne se souviennent plus vraiment pourquoi ils votent ce jour-là-, qui vont élire ce jeudi leurs 73 députés européens, trois jours avant la majorité des pays européens.

Signe peut-être de la difficulté à unir l'Union européenne, le Royaume-Uni et les Pays-Bas votent ce jeudi, alors que l'Irlande passera aux urnes demain vendredi tout comme la République tchèque vendredi et samedi. L'Italie, Malte, la Slovaquie et la Lituanie feront leur devoir électoral samedi avant le reste de l'Europe qui votera dimanche.

«Tradition du jeudi»

La Commission européenne a bien tenté l'année dernière de proposer une date commune, mais c'était sans compter sur le refus catégorique du gouvernement britannique. «Il y a une histoire électorale riche à travers l'Europe et nous ne voulons pas voir cette diversité compromise par l'adoption d'une approche uniformisante à propos du choix du jour de l'élection», avait alors martelé David Lidington, le secrétaire d'Etat britannique chargé de l'Europe, toujours prompt à faire entendre sa différence, à l'image du gouvernement conservateur.

En cause dans ce refus britannique, une «tradition du jeudi» qui remonte à 1935, instituée sans qu'aucune raison officielle n'ait été fournie. L'hypothèse la plus répandue est que le jeudi était le jour qui précédait la paye, et donc celui où les électeurs étaient le moins susceptibles d'être pris de boisson. Selon d'autres versions, le jeudi était traditionnellement jour de marché, conduisant les habitants des campagne à se rendre en ville. Ou bien que ce jour-là, les magasins fermaient plus tôt.

Réticences

Une autre hypothèse voulait que les responsables politiques ne souhaitaient pas organiser d'élections le dimanche, jour du Seigneur, par crainte que l'Eglise ait une influence indue sur le vote. «Il y a toute sorte de théories qui circulent, mais je ne connais pas la réponse», a reconnu Richard Kelly, chercheur au centre de recherche sur le Parlement et la Constitution de la Chambre des communes.

Le Royaume-Uni est attaché à maintenir cette tradition, quelle qu'en soit la raison, et n'a consenti à y renoncer que pour de rares élections législatives à mi-mandat. En 1978, l'élection pour remplacer le député écossais Alexander Wilson, décédé pendant son mandat, avait eu lieu un mercredi pour ne pas avoir lieu le même jour que des matchs de coupe du monde de football.

Il y a eu des tentatives pour ramener les élections à l'un des deux jours du week-end mais elles ont toutes achoppé sur les réticences des croyants de divers confessions dont les jours saints sont le samedi ou le dimanche.