Afrique du Sud: Nelson Mandela placé sous assistance respiratoire, Jacob Zuma à son chevet

MONDE Tout le pays lui rend hommage en attendant qu'il «parte en paix»...

avec AFP

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Nelson Mandela, dans l'extrait d'une vidéo, le 29 avril 2013.
Nelson Mandela, dans l'extrait d'une vidéo, le 29 avril 2013. — AP/SIPA

Les derniers adieux. Résignée, l'Afrique du Sud s'attendait mercredi soir à apprendre sous peu le décès de son ancien président Nelson Mandela,placé sous assistance respiratoire, alors que le chef de l'Etat Jacob Zuma a annulé un déplacement prévu jeudi au Mozambique. Le héros de la lutte contre l'apartheid était «dans un état toujours critique», selon un communiqué de la présidence.

L'état de santé de Nelson Mandela s'est aggravé durant le week-end. Il avait été hospitalisé en urgence le 8 juin après une récidive de l'infection pulmonaire qui le tourmente depuis deux ans et demi. Le prix Nobel de la paix 1993 est sous assistance respiratoire, a précisé à l'AFP Napilisi Mandela, un chef de clan venu de sa région natale du Transkei (sud) qui lui a rendu visite à Pretoria mercredi. «Oui, il utilise des machines pour respirer», a dit le chef traditionnel. «C'est triste, mais c'est tout ce qu'on peut faire.» 

«Qu'il puisse être en paix» 

Résumant le sentiment général, le quotidien populaire Daily Sun titrait mercredi «La lutte finale». En Afrique du Sud, struggle désigne traditionnellement le combat contre le régime ségrégationniste de l'apartheid dont Mandela fut le plus illustre pourfendeur.

Devant une armée de journalistes venus du monde entier, de nombreux anonymes se sont pressés toute la journée et jusqu'à tard dans la soirée devant un mémorial improvisé sur le mur du Mediclinic Heart Hospital de Pretoria où a été admis celui que la plupart des Sud-Africains appellent affectueusement Madiba --de son nom de clan--, se photographiant à l'occasion devant une avalanche de posters, petits mots, fleurs, drapeaux, nounours, ballons... La rue de l'hôpital a été interdite à la circulation, et la présence policière a été renforcée.

 «C'est triste mais il n'y a rien que l'on puisse faire, à part souhaiter qu'il puisse être en paix», confie les yeux déjà brillants de larmes Franz, un père de famille venu en voisin avec son fils. «Que ta bénédiction repose sur Madiba maintenant et à jamais. Donne lui, nous te prions, une nuit calme et une fin bonne et parfaite», a prié le révérend Thabo Makgoba, archevêque anglican du Cap.

L'inhumation déja planifiée

Mandela dit avoir passé les plus belles années de son enfance dans le village de Qunu (sud), où il a souhaité être inhumé. Une bonne partie de la famille veut, selon la presse, voir revenir à Qunu les dépouilles de trois enfants de Nelson Mandela.

Mandela a été de 1994 à 1999 le premier président noir de son pays, un dirigeant de consensus qui a su gagner le coeur de la minorité blanche dont il avait combattu la mainmise sur le pouvoir. Il n'est plus apparu en public depuis la finale de la Coupe du monde de football, en juillet 2010 à Johannesburg.