Une aurore australe inonde le ciel de Nouvelle-Zélande (oui, c'est possible)

NATURE Une aurore polaire australe est apparue dimanche soir dans le ciel néo-zélandais. Comme quoi les aurores ne sont pas réservées qu’aux Inuits…

Marie Lombard

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Une aurore australe s'est produite en Nouvelle-Zélande
Une aurore australe s'est produite en Nouvelle-Zélande — Tim Delany/AP/SIPA

Les aurores ne sont pas l’apanage du grand Nord. Des aurores australes sont apparues dimanche au-dessus de la Nouvelle-Zélande, de la Tasmanie et de l’ Australie du Sud. Par vagues vertes, roses et bleues, les lumières ont déferlé dès le coucher du soleil dans le ciel de ces régions proches de l’Antarctique et du pôle Sud.

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Annoncé tôt dans la journée, le phénomène lumineux a attiré de nombreux spectateurs qui, munis de leurs téléphones, ont immortalisé les étranges lueurs à la nuit tombée. C’est ainsi que les réseaux sociaux se sont réveillés ce lundi inondés des clichés colorés d’internautes australiens et néo-zélandais.

Si les aurores sont le plus souvent apparentées au pôle Nord, à la Laponie et au Groenland, elles apparaissent aussi fréquemment au pôle Sud. Ce phénomène est dû à des vents solaires chargés de particules magnétiques et projetés à grande vitesse dans l’espace. En arrivant près de la terre, la plupart de ses vents sont stoppés par la magnétosphère, sorte de cocon magnétique qui protège le globe des radiations de l’espace. Ce bouclier est toutefois moins efficace aux extrémités nord et… sud de la terre, où les particules se mêlent au champ magnétique, créant les lueurs que l’on connaît.

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L’intensité des aurores peut-être prédite grâce à ce que les scientifiques appellent un index planétaire. Cet outil quantifie en unité de mesure Kp les perturbations du champ magnétique terrestre par les vents solaires. Alors que la plupart des aurores atteignent à peine un indice Kp de 5, celle de dimanche a dépassé les 7.