Du sang de singe vieux de 20 millions d’années retrouvé dans une tique

SCIENCES Le scientifique George O.Poinar Jr a trouvé un fossile de tique contenant le sang d’un singe ayant vécu il y a 20 millions d’années…

Marie Lombard
— 
Une tique contenant du sang de primate vieux de 20 millions d'années a été retrouvée
Une tique contenant du sang de primate vieux de 20 millions d'années a été retrouvée — Journal of medical entomology/ George Poinar

Les parasites ont la peau dure. Il existe certains privilèges pour les chercheurs qui ont inspiré à d’autres des histoires telle que celle de Jurassic Park. Ainsi, l’ancien entomologiste (étudie des insectes) George O.Poinar Jr, qui avait eu l’idée d’extraire de l' ADN d’insectes fossilisés dans l’ambre et a ainsi inspiré Michael Crichton pour son roman sur le retour des dinosaures, reçoit parfois des lettres étranges.

Selon The Atlantic, le scientifique a ainsi retrouvé dans sa boîte aux lettres une fine lamelle d’ambre avec dedans… une tique. Rien d’extraordinaire jusque-là sauf que l’insecte en question n’a pas voyagé seul dans le temps.

Dans la revue Journal of medical entomology, George Poinar Jr. explique qu’il a trouvé dans la tique le sang d’un primate qui aurait vécu il y a 20 millions d’années. La tique a donc mordu le singe au milieu de l’ère tertiaire. Il s’agit des premières cellules sanguines de mammifères découvertes fossilisées, conclut Sciences et Avenir. « C’est génial quand on pense à toutes les choses qui ont dû arriver pour que ceci arrive sous mon microscope », s’est extasié le chercheur.

Laborieusement, il tente de retracer le fil de l’histoire dans le Journal of medical entomology : « Deux singes ont dû se toiletter mutuellement », l’un retirant la tique de la peau de l’autre, raconte-il. Ensuite « la tique a dû tomber dans la résine, résine qui a ensuite maturé dans de l’ambre. Un mineur a dû tomber dessus dans une mine d’ambre et me l’envoyer ».

Selon The Atlantic, il s’est avéré plus tard que l’ambre avait été trouvé par un certain Vincent Calabrese, qui a vendu l’ambre sur Ebay. Cette lamelle de roche a été achetée ensuite par l’ancien tennisman et collectionneur d’ambre Alex Brown, qui connaît George O.Poinar Jr depuis plusieurs décennies et lui a envoyé l’ambre par la Poste sans lui dire qu’elle venait de lui.