Philae: le robot va prendre un repos bien mérité sur la comète

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Photo prise par le robot Philae posé sur la comète "Tchouri" et transmise par l'Agence spatiale européenne le 13 novembre 2014
Photo prise par le robot Philae posé sur la comète "Tchouri" et transmise par l'Agence spatiale européenne le 13 novembre 2014 — Esa

Le robot Philae est désormais en veille sur la comète Tchouri, en attendant des jours meilleurs, mais avant de s'endormir, il a pu transmettre toutes les données scientifiques récoltées depuis son atterrissage historique.

«On a tout reçu. Tout s'est déroulé exactement comme prévu», a déclaré samedi à l'AFP le responsable scientifique de l'atterrisseur, Jean-Pierre Bibring. Philae a en particulier pu transmettre les données du forage réalisé la veille sur la comète.

«On a même pu faire la rotation pour optimiser la réception de la lumière sur les panneaux solaires», a ajouté M. Bibring dans un entretien téléphonique depuis le centre de contrôle de Philae à Cologne (Allemagne).

Trois jours après son atterrissage très médiatisé - et quelque peu mouvementé - sur la comète Tchourioumov-Guérassimenko, à plus de 500 millions de km de la Terre, la pile de Philae s'est déchargée comme prévu.

«L'atterrisseur de Rosetta a achevé sa première mission scientifique après 57 heures sur la comète», a indiqué l'Agence spatiale européenne (ESA) dans un communiqué.

«C'est un énorme succès. Toute l'équipe est ravie», a déclaré Stephan Ulamec, responsable de l'atterrisseur au DLR, l'agence spatiale allemande.

Les premiers résultats scientifiques pourraient être publiés dans les prochaines semaines.

Philae est maintenant «en mode veille», en attendant que son second système de fourniture d'énergie, des batteries rechargeables grâce à de petits panneaux solaires, puisse éventuellement prendre la relève. Il est aujourd'hui un peu dans la situation d'un téléphone portable dont la batterie serait déchargée : il ne fonctionne plus, mais n'est pas mort.

«L'important c'est qu'on puisse survivre jusqu'à des moments meilleurs», a souligné M. Bibring.

- «C'est fabuleux» -

Ingénieurs et scientifiques espèrent en effet que lorsque la comète va se rapprocher du soleil, les batteries pourront se recharger suffisamment pour que Philae puisse se réveiller.

Rosetta va continuer de tenter de renouer le contact à chaque fenêtre de communication avec Philae.

«Les communications radio avec Philae sont possibles jusqu'à environ 60 à 100 km et peut-être au-delà», a précisé Andrea Accomazzo, directeur de vol de la mission Rosetta, dans un échange de mails avec l'AFP.

Les scientifiques sont en tout cas déjà extrêmement satisfaits.

«On a terminé cette première phase absolument fabuleuse et rien ne ressemble à ce qu'on avait prévu. Ca nous donne très envie de continuer à l'explorer», a déclaré Jean-Pierre Bibring. «On travaille, on n'arrête pas, c'est fabuleux. Un seul mot, c'est fabuleux», s'est-il enthousiasmé.

«On s'aperçoit que c'est de plus en plus différent que ce qu'on imaginait, c'est fantastique», a-t-il encore dit, refusant cependant d'en dévoiler plus.

«Les résultats de Philae sont extraordinaires», avait estimé vendredi Marc Pircher, le directeur du CNES, l'agence spatiale française, à Toulouse. «80% du travail du robot a été fait», avait-il assuré.

La feuille de route du robot était notamment de trouver dans le sol cométaire des molécules organiques qui ont pu jouer un rôle dans l'apparition de la vie sur Terre, les comètes étant les objets les plus primitifs du système solaire.

Mais Philae a aussi radiographié l'intérieur de la comète, étudié son magnétisme, fait des images du sol, analysé les molécules complexes dégagées par la surface.

Quant à Rosetta plus de 6,5 milliards de km au compteur depuis son lancement en 2004 dans l'espace, elle est repartie sur une orbite à 30 km autour de la comète. Elle devrait revenir à une orbite à 20 km le 6 décembre et continuer à étudier la comète au fur et à mesure qu'elle devient plus active en se rapprochant du soleil.

Dans les prochains mois, Rosetta prendra ses distances vis-à-vis de Tchouri, mais réalisera une série de survols qui la mèneront jusqu'à 8 km du centre du noyau. 80% du programme scientifique de la mission reposent sur ses épaules, contre 20% pour le robot Philae.

Tchouri sera au plus près du soleil le 13 août prochain, mais la mission Rosetta est programmée jusqu'à fin décembre 2015. L'histoire des deux aventuriers mise en scène par l'ESA a d'ores et déjà conquis le public: Rosetta compte 264.000 abonnés sur son compte Twitter, coiffée au poteau par Philae et ses 350.000 fidèles.