Airbus renoncerait aux batteries au lithium sur son futur A350

avec AFP

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Airbus va renoncer aux batteries au lithium sur son futur long-courrier A350, compte tenu des incertitudes entourant leur utilisation qui ont conduit les autorités à immobiliser son concurrent, le Boeing 787, a-t-on appris vendredi de source proche de l'avionneur européen. «Airbus active son plan B. Les premiers avions seront livrés avec des batteries au cadmium et non au lithium», a déclaré cette source. Toutefois, «les premiers vols d'essais se dérouleront avec des batteries au lithium», a-t-elle ajouté. Les premiers vols d'essais qui doivent évaluer notamment l'aérodynamique, les performances de l'avion, le système hydraulique ou la qualité du vol, peuvent être testés avec n'importe quelle batterie.

En revanche, les tests ayant trait aux systèmes électriques devront être réalisés avec les batteries au cadmium. Deux incidents ont endommagé les batteries au lithium du dernier né du constructeur américain Boeing, le 7 janvier à Boston, puis neuf jours plus tard au Japon, ce qui a entraîné l'interdiction de vol des 50 Boeing 787 en circulation dans le monde depuis le 16 janvier. Des vols d'essais ont été effectués depuis mais les causes du feu qui s'est propagé dans la batterie lors de l'incident de Boston n'ont pas encore été déterminées.

Avions de nouvelle génération

Les A350 et B787 sont deux avions de nouvelle génération utilisant des technologies assez proches notamment le recours massif aux matériaux composites et à ces batteries. Les batteries sont nécessaires pour mettre sous tension l'avion et sont un moyen de secours ultime pour utiliser les commandes de vol en cas de panne de tous les moteurs. Les avionneurs, en quête de performance technologique, se sont tournés vers le lithium qui présente de multiples avantages: à masse et à volume donnés, elles possèdent plus d'énergie stockée. Elles prennent moins de place et sont moins lourdes, ce qui permet une économie de consommation de carburant. Comme elles n'ont pas d'effet mémoire, elles ne se déchargent pas. Enfin, leur durée de vie est un peu meilleure.

Mais si le 787 est déjà commercialisé avec cette génération de batterie, l'A350 doit entrer en service fin 2014, après un premier vol cet été. La source proche d'Airbus a expliqué à l'AFP que la décision de revenir aux batteries au cadmium avait aussi été prise pour «respecter le calendrier du programme» car l'avionneur reste convaincu d'avoir retenu une conception qui le «protège plus» que Boeing. Le 1er février, le PDG d'Airbus, Fabrice Brégier, avait lui-même préparé les esprits: «ces batteries sont sensibles. Nous pensons avoir levé la difficulté il y a un an», tout en ajoutant que «rien n'empêche de revenir à une approche traditionnelle». L'A350 sera proposé en trois versions. Le premier modèle à être commercialisé sera l'A350-900 (314 sièges). Il doit être suivi en 2016 par l'A350-800, plus petit avec 270 sièges, et en 2017 par le gros modèle, A350-1000, conçu pour 350 sièges.