Pleins feux sur l'innovation

Claire Planchard

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Valeo possède un tunnel long de 80 m dans son centre d'étude de Bobigny.
Valeo possède un tunnel long de 80 m dans son centre d'étude de Bobigny. — C. PLANCHARD / 20 MINUTES

C'est une « chambre noire » où il faut montrer patte blanche. On y accède par un escalier dérobé, après plusieurs portes de sécurité. C'est là, dans un tunnel long de 80 m situé au sous-sol de son centre d'études de Bobigny (Seine-Saint Denis), que Valeo teste ses dernières trouvailles en matière d'éclairage, la spécialité des 314 chercheurs du site.
Pluie, brouillard, sol réfléchissant : toutes les conditions de conduite peuvent y être recréées. « Il y a moins d'une dizaine de tunnels de ce type dans le monde. C'est un moyen d'essai très sécurisé, car les constructeurs tiennent à préserver la confidentialité de leurs futurs phares qui sont des composants déterminants de leur identité de marque », explique Guillaume Devauchelle, le directeur de la recherche et développement de Valeo. Actuellement, l'équipementier y teste « Beamatic Premium Led », un système qui « permet de toujours rouler en pleins phares sans jamais éblouir personne ». Caméras, capteurs, logiciels, LED : les dernières technologies sont embarquées dans ces phares pour créer confort de conduite et sécurité optimaux. « En quelques années, les équipementiers sont passés de fournisseurs de composants à fournisseurs de technologies et de systèmes », résume Guillaume Devauchelle. Un virage que Valeo a su prendre avec succès grâce à la stratégie d'internationalisation et d'innovation impulsée depuis 2009 par son directeur général, Jacques Aschenbroich. Trois ans plus tard, le groupe réalise 30 % de son chiffre d'affaires avec des produits innovants et réinvestit 9,5 % de son chiffre d'affaires dans la recherche et développement.
Au 3e trimestre 2012, il a réalisé pour la première fois moins de 50 % de son chiffre d'affaires avec des clients d'Europe, contre 54 % en Asie et dans les pays émergents. Une diversification qui s'avère un rempart précieux contre la morosité du marché automobile européen et l'obsession des réductions de coût.
Pour garder un coup d'avance, Valeo construit ses « feuilles de route » R&D sur plus de dix ans en s'associant à de grandes écoles et universités, mais aussi en sondant sociologues et philosophes pour anticiper les attentes des automobilistes de demain. « Le rôle de nos ingénieurs, c'est de garder cette sophistication pour eux, pour que ce soit le plus simple et intuitif pour vous », résume le patron des études.