Babar, un papy toujours aussi vert

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"Babar" fête en 2006 ses 75 ans, un âge respectable même pour un roi des éléphants, et son éditeur de toujours, Hachette jeunesse lui souhaite bon anniversaire avec deux rééditions en avril et un portfolio d'hommages qui sort le 3 mai.
"Babar" fête en 2006 ses 75 ans, un âge respectable même pour un roi des éléphants, et son éditeur de toujours, Hachette jeunesse lui souhaite bon anniversaire avec deux rééditions en avril et un portfolio d'hommages qui sort le 3 mai. — AFP/Archives

Babar est l'un des rares personnages de la littérature jeunesse à rassembler quatre générations de tout-petits. Apparu en 1931 dans un album de Jean de Brunhoff, Babar est en réalité né de l'imagination de sa femme Cécile, qui racontait des histoires à ses enfants au moment du coucher. Un soir, elle a inventé l'histoire d'un petit éléphant qui perd sa maman et doit fuir vers la ville, où il trouve refuge. Ses fils, Mathieu et Laurent, ont été enthousiasmés. Jean de Brunhoff, qui était peintre, a transposé à leur demande les aventures de l'éléphant en belles aquarelles. Et c'est ainsi que tout a commencé.

Après la mort prématurée de Jean en 1937, son fils Laurent a repris la palette et sorti en 1946 son premier album, le huitième de la série : Babar et ce coquin d'Arthur. Depuis, il a perpétué l'histoire à travers une vingtaine de livres. L'univers de Babar met en scène la famille et ses valeurs, la tolérance, la simplicité et la tendresse. Il est l'un des seuls personnages de la littérature enfantine à avoir grandi, s'être marié et à être devenu père de famille. Dans son dernier album sorti vendredi, Le Tour du monde de Babar, on retrouve cette ambiance douce et espiègle si caractéristique des histoires de Célesteville. Avec une nouveauté : Babar tombe son célèbre costume vert pour s'habiller à la couleur locale dans chaque pays visité.

Aujourd'hui Babar a 75 ans et fait l'objet d'un business bien de notre époque : un site internet, un jeu vidéo, un dessin animé, un parfum, un jeu Audiotel pour gagner des cadeaux... On chuchote même qu'un long métrage serait en préparation.

Karine Papillaud

75 ans : l'âge de Babar. 12 millions Le nombre d'albums vendus dans 167 pays. 26 Le nombre de langues dans lesquelles les albums ont été traduits. 60 Le nombre d'entreprises exploitant la licence Babar. 92 % des mamans d'enfants de moins de 6 ans plébiscitent Babar comme l'un de leurs albums préférés. 88 % des magasins de jeux et de jouets ont distribué des collections Babar en 2005.