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INSOLITELimousin: Une maison de retraite pour éléphants va ouvrir en 2017

Limousin: Une maison de retraite pour éléphants va ouvrir en 2017

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Deux anciens soigneurs du zoo d'Anvers, en Belgique, ont décidé d'ouvrir une structure en Haute-Vienne pour y accueillir des éléphants venant de zoos...
Les éléphants seront pris en charge par deux anciens soigneurs du zoo d'ANvers, en Belgique. / AFP PHOTO / Tony KARUMBA
Les éléphants seront pris en charge par deux anciens soigneurs du zoo d'ANvers, en Belgique. / AFP PHOTO / Tony KARUMBA - AFP
Elsa Provenzano

E.P. avec AFP

Ce sera une première en Europe. Deux anciens soigneurs du zoo d’Anvers (Belgique) Sofie Goetghebeur et Tony Verhulst vont ouvrir en 2017 un établissement pour accueillir des éléphants à Bussière-Galant, une petite commune de Haute-Vienne.

141 éléphants détenus par des cirques

Ce projet de maison de retraite pour pachydermes, baptisée « Elephant Haven », un havre pour les éléphants, part d’un constat tiré par les deux soigneurs. « Un éléphant en bonne santé peut atteindre 60 ans. On estime qu’en Europe, ils sont 141 à être détenus par des cirques. l’un après l’autre les pays européens interdisent », explique Sofie Goetghebeur. Donc pour elle, « sous peu, de nombreux éléphants

Les deux spécialistes estiment qu'« il n’est pas réaliste d’envisager un retour au pays pour eux. Beaucoup ont été capturés petits, d’autres sont nés en captivité. » D’où l’idée de sanctuaire pour éléphants, où les animaux pourraient couler paisiblement leurs dernières années de vie.

Ce projet de longue haleine a demandé près de cinq ans de travail en amont : « Il fallait trouver une très grande surface, mais aussi les bonnes conditions climatiques et agricoles, et tout cela dans un secteur accessible financièrement », explique Tony.

29 hectares dans le Limousin

Après avoir écumé le web, le couple belge a finalement jeté son dévolu sur le Limousin et Bussière-Galant, qui réunit tous ces critères. « En Limousin, la végétation est abondante, la météo parfaite et l’accès à la nourriture facile », résume le soigneur.

En mai dernier, avec leur association et grâce à de nombreux dons récoltés à travers le monde, ils ont pu se porter acquéreurs d’un domaine de 29 hectares sur la commune. Tout l’été, des bénévoles s’y sont succédé pour mettre en place les premiers équipements, un hangar et des clôtures.

A terme, les soigneurs belges estiment pouvoir accueillir jusqu’à dix éléphants, qui pourront évoluer librement et se reposer dans des hangars chauffés pendant l’hiver. « Nous souhaitons que, contrairement à leur vie d’avant, ils puissent avoir suffisamment d’espace pour s’isoler des autres et être tranquilles », disent-ils.

« Nous espérons pouvoir développer à terme un travail de sensibilisation et de découverte avec les scolaires et les particuliers, mais nous avons pensé notre projet de telle sorte que les gens puissent voir les éléphants évoluer sans les déranger », souligne Tony.

« Tout l’aspect sanitaire est organisé. En plus de notre expérience, nous sommes accompagnés par un vétérinaire sur place et suivi à distance par un vétérinaire spécialiste des éléphants », ajoute Sofie.

Une fois obtenues les autorisations préfectorales pour la détention d’animaux exotiques, un dossier en cours de finalisation, « Elephant Haven » pourrait accueillir son premier pensionnaire au printemps 2017.

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