Bordeaux: Une plaque pour le clown Chocolat dans le cimetière où il est enterré

HOMMAGE Rafael Padilla, qui fait l'objet d'un film de Roschdy Zem avec Omar Sy, avait été enterré dans le cimetière protestant de la ville en 1917...

M.B. avec AFP

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Le clown Chocolat a été enterré dans ce cimetière bordelais en 1917
Le clown Chocolat a été enterré dans ce cimetière bordelais en 1917 — GEORGES GOBET / AFP

Une plaque commémorative sera dévoilée le 6 février, quelques jours après la sortie du film de Roschdy Zem consacré au clown Chocolat, dans le cimetière protestant de Bordeaux où il est enterré. Rafael Padilla, surnommé le Clown Chocolat, premier artiste noir à succès en France, star de la Belle Epoque, avait été inhumé en 1917 dans ce cimetière protestant de Bordeaux.

Omar Sy dans le film «Chocolat» - © 2015 Mandarin Cinéma - Gaumont / Julian Torres

Ancien esclave arrivé de Cuba en Espagne, le clown Chocolat a connu un énorme succès à Paris entre 1886 et 1910. Il forme alors un duo avec George Footit, clown blanc avec lequel il joue l'Auguste souffre-douleur.

Une association pour faire revivre son nom

Après les années de succès, Rafael Padilla sombre dans la misère et meurt à Bordeaux le 4 novembre 1917, à l'âge de 49 ans, à l'occasion d'une tournée. Il tombe rapidement dans l'oubli, d'autant qu'il est communément admis qu'il a été enterré dans une fosse commune.

« En septembre 2015, en nous interrogeant sur le sujet, nous avons découvert l'existence d'un registre au cimetière protestant et retrouvé son nom », a expliqué à l'AFP Jean-Pierre Lefèvre, responsable de l'association bordelaise « Les amis du clown Chocolat » qui s'attache depuis 2014 à faire revivre la mémoire de l'artiste.

Il intégrera le parcours historique du cimetière

Selon David Lawton, gestionnaire de ce cimetière privé ouvert en 1826, l'artiste fut alors inhumé en pleine terre. « Les pleines terres sont conservées pendant quinze ans puis concédées de nouveau », explique-t-il pour justifier l'absence de trace, en dehors du registre.

Rafael Padilla va intégrer le parcours historique mis en place dans le cimetière, où sont enterrés plusieurs figures historiques de Bordeaux. Une allée du cimetière a été baptisée de son nom et un panonceau indique le lieu de son inhumation.

L'histoire oubliée de Rafael Padilla, peint par Toulouse-Lautrec, a ressurgi en 2012 à l'occasion d'une biographie de l'historien français Gérard Noiriel, spécialiste de l'immigration. Le réalisateur Roschdy Zem lui consacre son dernier film, en salles le 3 février, avec Omar Sy et James Thierrée dans les rôles de Rafael Padilla et de George Footit.