La sécheresse fait ressurgir des sites archéologiques au Royaume-Uni

DECOUVERTE La sécheresse observée au Royaume-Uni cet été a fait apparaître des marques dans des champs, révélant l'emplacement d'ouvrages remontant parfois à la préhistoire...

C.B. avec AFP

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Illustration d'une fouille archéologique.
Illustration d'une fouille archéologique. — VALERIE KOCH/SIPA

Des conditions « parfaites ». La sécheresse observée au Royaume-Uni a dévoilé des petits trésors aux archéologues. L’aridité inhabituelle des sols a fait apparaître des motifs géométriques distinctifs, dénommés indices phytologiques, témoins d’une lointaine activité humaine, comme une ferme romaine, des sites funéraires ou des habitations de l’âge de fer… Pour apercevoir ces traces, des archéologues ont survolé et photographié la campagne britannique

« Cette vague de chaleur a fourni les conditions parfaites pour que nos archéologues puissent voir "à travers les sols" », s’est réjoui Duncan Wilson, directeur général d’Historic England, un organisme public en charge de la préservation du patrimoine, qui mène ce travail de recherche. « Ces découvertes sont passionnantes », a-t-il ajouté.

Des constructions et des tranchées

Ces marques apparaissent car les vestiges modifient la fertilité des sols : là où des murs ont été construits puis enfouis avec le temps, les pierres brident la croissance des plantes en surface, qui résistent moins bien en période de sécheresse. A l’inverse, les fossés qui avaient été creusés avant d’être remblayés au fil des siècles offrent un sol plus fertile, permettant aux cultures de résister plus longtemps. Les photos aériennes d’Historic England montrent ainsi des prairies à l’herbe jaunie par la chaleur, avec des segments et des cercles plus clairs ou plus foncés, révélant la position de constructions et de tranchées.

The exceptionally dry conditions cause by this summer's heatwave have allowed our flying archaeologists to make some extraordinary discoveries. Cropmarks form faster and are more obvious when the soil is very dry. Over the past few months, Historic England’s archaeologists in the skies have been looking for patterns in crops and grass that reveal thousands of years of buried English history. This image shows a prehistoric ceremonial landscape near Eynsham, Oxfordshire. The cropmarks reveal buried remains of later Prehistoric (circa 4000BC-700BC) funary monuments, together with settlement. This site was known about and is protected as a scheduled monument, but there are features, such as a circle of pits that have not been visible for years.

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L’analyse des premiers clichés a permis de découvrir plusieurs sites funéraires préhistoriques, ainsi que l’emplacement de deux monuments probablement érigés à l’époque néolithique, entre 3.600 et 3.000 avant JC, près de la ville de Milton Keynes, à une centaine de kilomètres au nord de Londres. Elle a également révélé la position d’habitations de forme ronde remontant à l’âge de fer, ainsi que des vestiges de l’âge de bronze, dans les Cornouailles (sud-ouest de l’Angleterre).

Les chercheurs associés à Historic England se sont montrés enthousiastes quant au potentiel de découverte permise par cette météo inhabituelle. « C’est excitant d’avoir eu une si longue période de chaleur. La dernière fois c’était en 2011, et nous avions découvert 1.500 sites, principalement dans les terres argileuses de l’est de l’Angleterre », a souligné Helen Winton, responsable du service d’enquête et de cartographie aériennes.