«Nous allons sans doute découvrir de nouvelles espèces»

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Publié le 26 janvier 2011.

INTERVIEW – Le paléoanthropologue Antoine Balzeau fait un point sur l’état des connaissances actuelles en paléontologie…

Qui est Cro-Magnon?
 
C’est le premier homo sapiens fossile que l’Homme a découvert. Il a été trouvé en 1868 sur le site de Cro-Magnon, en Dordogne. Imaginez la surprise que cela a dû être de tomber sur un homme fossile avec la même tête que nous. A cette époque on l’a catalogué comme notre ancêtre, du coup on a gardé le terme de Cro-Magnon pour tous les hommes fossiles de cette époque.
 
Ce qui est un raccourci…
 
Cro-Magnon a 26.000 ans, on sait maintenant que l’Homo sapiens en a 200.000, donc oui. Ce que l’on sait aujourd’hui c’est qu’Homo sapiens est apparu en Afrique, il y a environ 200.000 ans donc, puis qu’il s’est ensuite dispersé au Proche-Orient, et peut-être en Asie, vers 100.000 ans, puis en Australie et en Europe vers 40.000-50.000 ans.
 
A cette époque Néendertal est déjà installé en Europe. Les deux espèces vont-elles se croiser?
 
Les Néendertaliens ont vécu jusqu’à 30.000 ans. Il y a donc une période où il est possible que les deux se croisent. Mais rien n’est certain: il faut garder en tête qu’à cette époque, il n’y a que quelques dizaines de milliers d’hommes sur la terre…
 
Homo sapiens n’a pas été le seul homme à exister. Combien d’espèces connaît-on?
 
On connaît quatre espèces d’hommes: Homo sapiens, Néendertal, Homo erectus et Homo floresiensis (découvert sur l’ile de Flores au début des années 2000). Les Dénisoviens, dont un petit doigt fossile a été découvert en 2008 dans la grotte de Dénisova au Sud de la Sibérie, pourraient constituer la cinquième espèce. Il existait donc plusieurs espèces d’hommes il y a encore 50.000 ans, ce qui n’est pas si loin que cela. Mais si l’on remonte encore plus loin il y a eu jusqu’à neuf espèces d’hominidés il y a environ 2 millions d’années, époque où l’homme commence à sortir d’Afrique.
 
Et l’homme le plus ancien est daté de quelle époque?
 
Cela dépend ce que l’on appelle homme. Si l’on prend l’ensemble des hominidés, c’est-à-dire les espèces qui se sont tenues debout, les plus anciens sont Orrorin et Toumaï, datés d’il y a environ 6-7 millions d’années. Si l’on ne prend que le genre homo, c’est-à-dire que l’on exclut les Australopithèques, alors le plus ancien est homo habilis, vieux de 3 millions d’années environ.
 
Tous les hommes viennent-ils d’Afrique?
 
Tous les fossiles datés entre 7 et 2 millions d’années ont été trouvés en Afrique. L’Homme commence à sortir de ce continent il y a 2 millions d’années.
 
Va-t-on en découvrir de nouvelles espèces?
 
Sans doute. La paléontologie n’existe que depuis 150 ans, et depuis 30 ans nous connaissons une explosion du nombre de découvertes.

Recueilli par M.Bosredon

A lire : La préhistoire, d'Antoine Balzeau et Sophie A. de Beaune (2009). L'ouvrage dresse l'état des lieux de la connaissance actuelle sur la période comprise entre - 7 millions d'années et - 30.000 ans.

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