Illustration: une galaxie observée par Hubble.
Illustration: une galaxie observée par Hubble. - SIPANY/SIPA

La planète scientifique s'agite après un tweet affirmant que des physiciens sont parvenus à détecter des ondes gravitationnelles, élément clé de la théorie de la relativité générale d'Einstein qui, s'il était confirmé, constituerait l'une des plus importantes découvertes de notre temps.

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Il a suffi d'un message posté sur Twitter par le cosmologiste Lawrence Krauss de l'université d'Arizona State pour déclencher spéculations et excitation parmi les scientifiques. «Mes dernières informations au sujet du Ligo ont été confirmées par des sources indépendantes. Restez branchés! On a peut-être découvert des ondes gravitationnelles!! Excitant,» a tweeté l'universitaire. Son message a été retweeté plus de 1.900 fois.

Une signature d'istincte dans le fond cosmologique

Il y a quelques mois il avait évoqué des rumeurs selon lesquelles des scientifiques du Laser interforce gravitational-wave observatory (Ligo) - installé aux Etats-Unis pour tenter de vérifier l'une des dernières grandes prédictions d'Einstein - étaient en train de rédiger un article sur la découverte de ces ondes. Krauss ne travaille pas sur le projet Ligo, et l'a d'ailleurs rappelé ce mardi soir sur Twitter.

Les ondes gravitationnelles compressent l'espace produisant une signature distincte dans le fond cosmologique, faible rayonnement lumineux laissé par le Big Bang. Si des ondes gravitationnelles ont effectivement été détectées, cela confirmerait la dernière pièce manquante aux prédictions d'Albert Einstein il y a un siècle dans sa théorie de la relativité générale.

Cela ouvrirait de nouvelles perspectives sur l'univers en montrant que de telles ondes existent dans des endroits comme les abords des trous noirs au début de la création, comblant un immense vide dans la compréhension de la formation de notre univers.

Ceci n'est pas un exercice

Une porte-parole du projet Ligo a indiqué qu'il n'y avait aucune annonce pour le moment. «Les instruments du Ligo sont toujours en train de faire des relevés aujourd'hui, et il nous faut du temps pour les analyser, les interpréter et examiner les résultats, donc nous n'avons pas de résultats à partager pour le moment», a précisé Gabriela Gonzalez, professeur de physique et d'astronomie à l'université Louisiana State. Et certains experts ont indiqué que ces détections présumées n'étaient peut-être que de simples simulations d'entraînement, pas une réelle découverte.

Réponse de Krauss sur Twitter: «Précision évoquée précédemment: ils ont fait des tests avec de faux signaux pour reproduire une découverte. On me dit que là ce n'est pas ça».

Les fans de sciences devront attendre quelque temps avant d'avoir des détails officiels car la première campagne de collecte de données de l'équipe du Ligo s'achève ce mardi 12 janvier. «Nous pensons avoir des informations sur les résultats des relevés dans les prochains mois», a précisé Mme Gonzalez au magazine New Scientist.

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