Espace: Nouvelle mission secrète pour le drone de l'US Air Force

ESPACE Les Etats-Unis n'ont jamais donné beaucoup de détails sur les missions de cet engin spatial, alimentant les spéculations sur son utilisation actuelle et future...

M.C. avec AFP

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Lancement d'une fusée contenant le drone spatial de l'US Air Force, à Cap Canaveral (Floride), le 20 mai 2015.

Lancement d'une fusée contenant le drone spatial de l'US Air Force, à Cap Canaveral (Floride), le 20 mai 2015. — AP/SIPA

Avion-espion ou «bombardier spatial», capable d'aller dans l'espace avant de revenir frapper sur la Terre? L'US Air Force a annoncé avoir réexpédié mercredi dans l'espace sa petite navette spatiale automatique, sur laquelle peu de détails ont été révélés, alimentant les spéculations sur son utilisation actuelle et future.

Lors de son dernier vol, la petite navette X37-B (près de 9 mètres de long, 4,5 mètres d'envergure) était restée 674 jours en orbite, avant de retourner sur la Terre et de se poser comme un avion, de manière totalement autonome.

«Il y a des capacités opérationnelles dont nous ne discutons pas»

Selon l'Air Force, la quatrième mission a pour but de poursuivre la mise au point de la navette, de tester des nouveaux matériaux avancés pour la Nasa et d'essayer un nouveau système de propulsion dans l'espace, économe en énergie et qui repose sur l'ionisation d'un gaz noble, le xénon. «Il y a des capacités opérationnelles dont nous ne discutons pas», a reconnu un porte-parole de l'US Air Force, le capitaine Chris Hoyler, qui s'est refusé à tout commentaire sur l'éventuelle présence à bord d'instruments de surveillance.

Le porte-parole a déclaré que la durée de la mission serait décidée pendant le vol, en fonction notamment de l'avancement des tests pratiqués à bord. La navette a été lancée depuis Cap Canaveral en Floride (sud-est) avec une fusée Atlas V, utilisée pour les lancements militaires américains. Les deux premières missions de la navette, lancée pour la première fois en 2010, avaient duré respectivement 225 et 469 jours.

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