Enfin, les spécialistes de la vie extraterrestre en tiennent une ! C'est une première : une équipe franco-helvético-portugaise d'astronomes vient de détecter une planète de type terrestre habitable. Autrement dit, une « nouvelle Terre » susceptible d'abriter de la vie !

Une fois et demie la Terre

Située en dehors de notre système solaire, à 20,5 années-lumière, son rayon est une fois et demie supérieur à celui de notre petite planète bleue. Selon les chercheurs, qui appartiennent notamment à des laboratoires associés au CNRS, elle pourrait être constituée de roches. Sa température moyenne serait comprise entre 0 °C et 40 °C, ce qui est compatible avec la présence d'eau liquide, voire d'un océan géant... donc avec une possible vie extraterrestre, sous quelle que forme que ce soit !

Naine rouge

C'est en analysant les variations de vitesse de rotation de l'étoile naine rouge Gl581 à l'aide du télescope terrestre de l'ESO à La Silla (Chili) que les scientifiques ont pu mettre en évidence l'existence et les caractéristiques de cette accueillante planète. Et leur découverte exceptionnelle va faire de cette lointaine cousine de la Terre la nouvelle star des scientifiques.

En attendant le télescope Darwin

Mais patience ! Ce n'est pas encore demain que l'on saura si des petits hommes verts y ont élu domicile. « Il va être délicat - si ce n'est impossible - d'avoir des informations sur cette planète avant une dizaine d'années. Nous n'avons pas encore la technologie pour l'étudier en détail », relativise Xavier Delfosse, l'un des codécouvreurs, du laboratoire d'astrophysique de Grenoble. En effet, cette zone de l'espace ne fait pas partie de celles qui seront explorées par le télescope Corot, embarqué à bord d'un satellite lancé en 2006. Il faudra attendre 2015, et le lancement du futur télescope spatial européen Darwin, pour en savoir plus sur cette super-Terre.

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eau Cette planète « habitable » est la seule exoplanète découverte à ce jour à posséder à la fois une surface solide, ou liquide, et une température proche de celle de la Terre. Reste à confirmer la présence d'eau... Jusqu'ici, les chercheurs n'ont pu prouver la présence de cet élément indispensable à la vie que sur une seule planète extrasolaire : Osiris. Mais cette eau est sous forme de vapeur et non liquide.

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