Découverte d'un canyon géant sous les glaces du Groenland

PLANETE Il mesure 750km de long et fait 800m de profondeur...

avec AFP

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Un iceberg au large de la côte du Groenland, en juillet 2007.

Un iceberg au large de la côte du Groenland, en juillet 2007. — JOHN MCCONNICO/AP/SIPA

Un canyon d'au moins 750 km de long et 800 mètres de profondeur par endroits a été découvert sous les glaces du Groenland grâce à des observations satellitaires, ont indiqué jeudi des chercheurs. Cette formation géologique comparable en partie au Grand Canyon du fleuve Colorado, dans l'ouest américain, existait probablement avant que les glaces ne recouvrent le Groenland au cours des derniers millions d'années.

"Notre découverte montre qu'il reste encore beaucoup de choses à découvrir sur notre planète", a commenté le professeur Jonathan Bamber, de l'Ecole des sciences géographiques de l'Université de Bristol (Royaume-Uni), principal auteur cette recherche. Ces scientifiques ont utilisé des milliers de kilomètres de données radar provenant d'avions et de satellites collectées surtout par la Nasa, l'agence spatiale américaine, ainsi que des chercheurs britanniques et allemands au cours de plusieurs décennies.

Un important système fluvial

En analysant toutes les données radar de façon cohérente, ces chercheurs ont découvert que ce canyon s'étendait quasiment du centre du Groenland pour finir à son extrémité Nord par un fjord profond dans l'océan Arctique. Selon eux, ce canyon joue un rôle important pour transporter des eaux subglaciales de l'intérieur de la calotte glaciaire jusqu'à l'océan.

Même avant la présence de la glace au Groenland il y a au moins quatre millions d'années, tout indique que ce canyon formait un important système fluvial transportant l'eau de l'intérieur de l'île à la côte. Ces travaux ont été financés par un programme de l'Union européenne appelé ice2sea et le Conseil britannique sur la recherche environnementale (NERC).

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