VIDEO. Angers: Le fossile d'un reptile marin rarissime découvert dans le Maine-et-Loire

SCIENCES Ces ossements, qui datent de 90 millions d'années, ont été présentés jeudi au Muséum des sciences naturelles d'Angers...

20 Minutes avec AFP

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Le fossile a été présenté jeudi au muséum d'Angers

Le fossile a été présenté jeudi au muséum d'Angers — L. Venance/ AFP

  • Le fossile d'un prédateur marin de cinq à six mètres de long a été extrait d'une cave privée en 2013
  • Il va être étudié par les chercheurs pour «retracer l'histoire et l'évolution des plésiosaures»

Il a récemment été extrait d'une cave troglodyte privée du Maine-et-Loire. Le fossile d'un prédateur marin de cinq à six mètres de long, et vieux de 90 millions d'années, a été présenté jeudi au Muséum des sciences naturelles d'Angers. Ce spécimen rarissime en Europe va y être longuement étudié.

«Exceptionnelle», cette découverte «change beaucoup de choses» pour les chercheurs qui travaillent sur les reptiles marins dans le monde entier, assure Peggy Vincent, paléontologue au Muséum national d'histoire naturelle de Paris. La scientifique est venue étudier à Angers ce spécimen de la famille des plésiosaures, de gros reptiles marins qui vivaient à l'époque des dinosaures dans les mers et les océans.

«On ne connaissait rien»

«Cet animal a été trouvé dans des niveaux qui datent d'il y a 90 millions d'années et de cet âge-là, en Europe, pour le groupe des plésiosaures, on ne connaissait rien ou juste quelques petits éléments isolés, des vertèbres par exemple, mais rien d'aussi important et d'aussi complet», explique-t-elle.

Des ossements fossilisés avaient déjà été retrouvés en Afrique du Nord et aux États-Unis. Avec cette première européenne, les paléontologues vont «pouvoir faire des comparaisons et comprendre comment ce groupe-là s'organisait à cette époque-là», souligne Peggy Vincent. Ce spécimen angevin pourrait être celui «d'une nouvelle espèce», ou si l'animal est déjà connu, cela voudrait dire qu'il a migré, explicite-t-elle.

«Quelque chose de bizarre dans ma cave»

«Il est probable qu'avant plusieurs décennies on ne fasse pas de telles découvertes dans la région et on aurait pu passer complètement à côté» si la propriétaire de la cave troglodyte n'avait pas eu «la fibre scientifique», relève Benoît Mellier, chargé des collections du Muséum d'Angers.

La découverte des ossements fossilisés de ce grand reptile marin remonte à 2013. «Une dame nous contacte au Muséum et nous dit: «Voilà, j'ai trouvé quelque chose de bizarre dans ma cave.» En allant sur place, on constate la présence d'un os massif». Ce fémur «surprenant par sa taille», 51 centimètres de long, «nous met rapidement la puce à l'oreille. (...) On se rend compte qu'on est devant un animal qu'on ne connaissait pas», raconte Benoît Mellier. D'autres ossement ont ensuite été extraits.

Retracer l'histoire et l'évolution

«Le travail ne fait que commencer» pour tenter de comprendre comment ce spécimen s'est retrouvé dans la région de Saumur et plus largement «de retracer l'histoire et l'évolution des plésiosaures, de comprendre comment ils sont apparus, comment ils ont évolué et pourquoi ils ont disparu», insiste Peggy Vincent.

Le fossile a été présenté jeudi au muséum d'Angers
Le fossile a été présenté jeudi au muséum d'Angers - l. Venance/ AFP

Ces animaux, qui ont vécu durant la période du Mésozoïque, c'est-à-dire entre -250 et -65 millions d'années, étaient «au sommet de la chaîne alimentaire donc moins nombreux quand ils vivaient que les proies, ce qui explique qu'on a relativement peu de fossiles de reptiles marins», détaille la paléontologue. Le grand public devra encore attendre pour admirer celui-ci.