Le plus vieil arbre du Royaume-Uni est en train de changer de sexe

BOTANIQUE Un if écossais, mâle depuis plusieurs siècles, est en train de devenir femelle...

L.C. avec AFP

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Un if de Fortingall âgé d'environ 5000 ansen Ecosse.

Un if de Fortingall âgé d'environ 5000 ansen Ecosse. —

Le saviez-vous ? Les végétaux peuvent eux aussi changer de sexe. Ce phénomène rare est actuellement observé par les scientifiques en Ecosse, dans le Perthshire, sur le plus vieil arbre du Royaume-Uni.

Un changement de sexe peut-être provoqué par le stress environnemental

Il s’agit d’un if de Fortingall, qui serait âgé d’environ 5 000 ans. Pendant des siècles, il a produit du pollen et, en tant que plante dioïque, a été catalogué comme un arbre mâle. Mais les botanistes ont récemment été « choqués » de découvrir des baies rouges sur ses branches, ce qui suggère que l’if, ou du moins une partie de l’arbre, est en train de changer de sexe et devenir femelle.

L’if femelle produit des baies rouges. - ARDEA/MARY EVANS/SIPA

 

« C’est un événement rare (…) et pas complètement expliqué », a déclaré ce lundi à l’AFP Max Coleman, botaniste au Royal Botanic Garden d’Édimbourg. Selon le scientifique, cette évolution pourrait être due à une modification de l’équilibre hormonal de l’if. « Le stress environnemental est l’une des choses qui pourraient l’avoir provoqué ».

Un arbre âgé d’environ 5 000 ans

L’arbre est en tout cas en bonne santé, et ses transformations feront désormais l’objet d’une attention toute particulière, a assuré Max Coleman.

Situé dans la cour d’une vieille église, cet if est qualifié par la presse britannique de « plus vieil » arbre du Royaume-Uni. Mais son âge exact reste difficile à déterminer, le cœur du bois ayant pourri. Pour l’évaluer, les scientifiques ont comparé ses dimensions actuelles avec des mesures prises il y a plusieurs siècles.

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