L'ermitage de Jean-Jacques Rousseau à Montmorency (à gauche) et un portrait de celui qui fut l'un des grands philosophes des Lumières (à droite).
L'ermitage de Jean-Jacques Rousseau à Montmorency (à gauche) et un portrait de celui qui fut l'un des grands philosophes des Lumières (à droite). - Visual & Written/SUPERSTOCK/SIPAABECASIS/SIPA

Karine Papillaud

Joyeux anniversaire Jean-Jacques! Ce jeudi, Rousseau aurait exactement 300 ans. Et si l'homme n'est plus, ses textes, eux, n'ont jamais été aussi vivants, comme le sait n'importe quel lycéen de terminale. On connaît son existence instable, ses guéguerres avec Voltaire, sa véhémence, son génie.

Le Discours sur l'inégalité, Le Contrat social et les Confessions comptent parmi les textes majeurs d'une œuvre reconnue très vite, et qui n'a pas cessé de faire parler depuis deux siècles et demi. Mais le plus important à retenir de Rousseau, c'est son souci permanent de consacrer sa vie à la vérité, d'accorder au mieux l'acte à sa parole, d'être un philosophe dans toute l'exemplarité du terme.

Rousseau musicien…

Avant de publier son Discours sur les sciences et les arts en 1750, Rousseau est un musicien qui vit de copies de partitions. «Il a inventé une méthode musicale et a même écrit de petits opéras, dont certains ont eu du succès», précise le professeur Yves Mirodatos, qui dirige l'ouvrage qui fait référence, Jean-Jacques Rousseau, le sentiment et la pensée (Glénat, 39,50 euros).

… et autodidacte des Lumières.

Rousseau s'est formé tout seul, en dévorant des livres: philosophie, droit, histoire, sciences exactes et botanique. «C'est sa seule soif de savoir qui lui a permis d'accéder à une culture prodigieuse», insiste Yves Mirodatos. Et vous, qu'est-ce que vous faites cet été?

L'année magique.

L'Emile, Le Contrat social et La Nouvelle Héloïse ont tous trois été publiés entre 1761 et 1762. «La Nouvelle Héloïse a été le best-seller du XVIIIe siècle. Son succès est inimaginable aujourd'hui!». Quant à L'Emile, qui appelle à une religion naturelle avec un contact direct avec Dieu, et au Contrat social, qui prône qu'au-dessus des hommes il n'y a que la loi et rien d'autre, ils ont été immédiatement censurés en France et dans la plupart des pays d'Europe.

L'auteur du «je».

Avant lui, aucun écrivain n'avait écrit «je». Il saute le pas dans Les Confessions (1765-1770), première autobiographie moderne.

Voltaire vs Rousseau.

Ces deux-là ne s'aimaient guère et pourtant ils sont morts à quelques mois d'intervalle et reposent à quelques mètres l'un de l'autre au Panthéon, où les cendres de Rousseau ont été transférées dès le 11 octobre 1794, seize ans après son enterrement.